août 16, 2022

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À l’intérieur de la Grande Chasse pour un « Minimoon » au milieu du désert australien

Illustration par Kelly Caminero/The Daily Beast/Getty

Le 22 août 2016, une boule de feu a traversé le ciel au-dessus du sud de l’Australie. Météore bas et brillant. C’était l’une des centaines de roches spatiales plongeant dans l’atmosphère terrestre chaque année – assez grosses pour survivre à un atterrissage enflammé.

La Terre est principalement composée d’eau, de sorte que la plupart des météorites tombent au milieu de l’océan sans trop de problèmes. qui le remarque aussi La terre sur la terre ferme est rare, et pour les astronomes, elle est précieuse. Ce sont des fragments de l’environnement mystérieux de ce vaste espace interplanétaire sombre de notre système solaire… ou même de régions mystérieuses en dehors du système solaire.

La filet de boules de feu du désert, une organisation informelle de scientifiques australiens basée à l’Université Curtin de Perth, est partie à la recherche de la météorite d’août 2016, que nous appelons une météorite après son atterrissage. Ils ont remarqué que le rocher avait brièvement fait le tour de la Terre avant de se diriger vers le désert, et ils lui ont même donné un surnom astucieux : Minimoon.

Une brève histoire de la mort des météorites – et comment l’éviter

Ils l’ont finalement retrouvée après 2 ans ! Les festivités étaient au rendez-vous. Les astronomes peuvent ajouter la roche de 1,2 once, environ la taille d’une pile AA, à leur petite mais croissante collection de météorites récupérées, chaque pièce du puzzle interplanétaire.

Mais la fête n’a pas duré. L’examen approfondi par DFN de la météorite trouvée dans le désert orange australien a conduit à une conclusion choquante. C’était définitivement un rocher venu de l’espace. mais c’était faux – faux – faux rocher de l’espace.

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Le météore DFN qui a récupéré du sable, à peu près dans la zone d’impact projetée par la boule de feu de 2016, n’était pas le même que le météore qui a été cela implique boule de feu. Une « météorite voyou », Martin Towner, chercheur à l’Université Curtin et directeur des opérations pour DFN, a décrit les roches récupérées au Daily Beast.

Incroyablement, les Australiens sont partis à la recherche d’une roche spatiale rare et ont trouvé célibataire Une roche spatiale rare. Il est difficile de calculer les chances que cela se produise, mais l’équipe australienne a essayé. Spoiler : C’est bas.



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<p>  Desert Fireball Network a installé un camp au milieu du désert tout en recherchant le Minimoon. </p>
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Desert Fireball Network a installé un camp au milieu du désert tout en recherchant le Minimoon.

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Le Desert Fireball Network a installé un camp au milieu du désert tout en recherchant le Minimoon.

Martin Copac

Et maintenant, la mésaventure de Minimoon est un avertissement. Alors que les astronomes scannent la planète à la recherche de météorites, ils doivent faire attention à retracer les origines de chaque roche. S’ils associent une météorite à une fausse boule de feu – preuve du vol d’une roche dans l’atmosphère – ils risquent de tirer des conclusions erronées sur la région de l’espace d’où provient une météorite particulière. Ils peuvent gâcher des domaines scientifiques entiers.

Towner et d’autres membres de l’équipe DFN ont écrit dans Nouvelle étude.

En calculant la trajectoire de la boule de feu, l’équipe DFN a réduit la zone d’impact à une superficie d’environ 170 acres. Il a fallu deux ans pour organiser une expédition en raison de l’extrême éloignement de la zone d’influence : deux jours de route depuis Perth.

« La chasse à la boue était bonne », a déclaré Towner au Daily Beast, en utilisant un terme pour la dépression riche en boue, « mais sur les dunes, c’était un peu délicat, avec du sable meuble qui pouvait enterrer des choses et des buissons épais sous les arbres. ”

L’équipe de quatre personnes a rampé sur la zone d’impact potentielle, à la recherche de signes révélateurs d’un rocher extraterrestre. de forme circulaire. De couleur sombre. dense et donc lourd. Lorsqu’ils ont finalement trouvé une météorite, après six jours de recherche, elle n’était qu’à une centaine de mètres de l’endroit où ils s’attendaient à la trouver.

Juste au cas où il y aurait plus de fragments de la même météorite, l’équipe a cherché pendant encore deux jours – et n’a rien trouvé. Ils se sont précipités dans leurs laboratoires pour analyser la roche. Un test évident consistait à juger de la douceur de la météorite. Plus une roche spatiale est molle, plus elle restera longtemps sur Terre en passant par un processus de polissage lent et régulier par la saleté ou le sable balayé par le vent.

L’équipe DFN a évalué la météorite nouvellement récupérée comme seulement « modérée ». « Il aurait pu être tentant de mettre un degré modéré d’altération au cours des deux années passées sur Terre », a écrit l’équipe dans son étude (qui a été publiée en ligne le 12 juillet et n’a pas encore été évaluée par des pairs). En d’autres termes, la douceur correspondait à un rocher récemment tombé.

Et donc les scientifiques avaient des raisons de croire qu’ils avaient trouvé le Minimoon. « Il était assis dans le sable, il avait à peu près la bonne taille, à peu près au bon endroit, et il avait l’air très moderne, et ce n’est pas comme si vous trouviez souvent des météorites lors de vos recherches », a déclaré Towner. « Nous étions donc très heureux à ce moment-là !



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<p>  Ciel nocturne au-dessus du désert australien.  </p>
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Ciel nocturne au-dessus du désert australien.

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Ciel nocturne au-dessus du désert australien.

Martin Copac

Mais le test suivant a brisé leur joie. L’équipe DFN a sculpté, broyé et brûlé un morceau d’un quart de gramme de la météorite. En utilisant une technique appelée spectrométrie de masse par accélérateur, ils ont bombardé le gaz résultant avec des électrons. Différents éléments captent des charges différentes, modifient leur poids et permettent de les différencier.

Tout est très technique, mais le résultat, après une analyse minutieuse, a été que l’équipe DFN a pu estimer combien de particules radioactives en décomposition rapide la roche avait encore. Certaines particules subatomiques appelées radionucléides – provenant d’atomes de cobalt et de manganèse, entre autres – viennent de l’espace et ne vivent pas longtemps sur Terre.

Si la météorite contient encore ces nucléides, elle est « neuve ». C’est-à-dire après qu’il a atterri au cours des mille dernières années environ. si ça non Il a des nucléides, il a affecté la terre Suite il y a plus de mille ans.

La roche ne contenait aucun nucléide révélateur. L’équipe DFN a estimé qu’il a frappé le désert il y a au moins 1 900 ans. En d’autres termes, ce n’était pas Minimoon. était totalement Différent Une météorite vient de se produire dans la même zone que celle qui aurait pu atterrir Minimon, sur la base du chemin de ce dernier.



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<p>  Martin Towner et ses collègues du DFN traversent le désert à pied. </ p> </div>
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Martin Towner et ses collègues du DFN traversent le désert à pied.

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Martin Towner et ses collègues du DFN traversent le désert à pied.

Martin Copac

Les scientifiques ont passé au crible les enquêtes précédentes et ont conclu qu’une inadéquation entre une boule de feu et une météorite – les scientifiques remarquant une chute de météorite, la recherchant sur Terre et trouvant la mauvaise roche spatiale – peut être rare. Comme dans, il se produit également dans pas plus de 1 découverte de météorite sur 50 qui comprend également de puissantes boules de feu.

Ces fausses identités, bien que rares, sont un énorme problème. Nous devenons de mieux en mieux capables de repérer et d’analyser les boules de feu. L’armée américaine les suit même à l’aide de divers capteurs et publie périodiquement des données. Dernière versionce printemps, comprenait des données sur environ un millier de boules de feu datant de 1988.

Les données – la vitesse, la durée, la luminosité et la couleur d’une boule de feu – fournissent des indices sur la structure interne de la méridienne. Plus la météorite est rapide, plus elle est éloignée de la Terre. La couleur, la luminosité et la durée peuvent indiquer la composition minérale et la taille d’une météorite.

La découverte d’une météorite sur Terre donne aux scientifiques l’occasion de confirmer et d’ajouter aux conclusions qu’ils pourraient tirer de l’observation d’une boule de feu. Une boule de feu particulièrement rapide pourrait sembler provenir d’un endroit très éloigné – et elle pourrait même voyager vers la Terre depuis l’extérieur du système solaire. Les scientifiques voudront peut-être savoir quels minéraux composent une roche exotique de grande envergure. Les implications pour la formation planétaire sont profondes.

Mais ces analyses complètes des paires de boules de feu et de météorites ne fonctionnent que si les chasseurs de roches spatiales associent les bonnes boules de feu et météorites. Les boules de feu et les météores ne correspondent pas, et ils peuvent arriver à toutes les mauvaises conclusions.

Parce que les boules de feu sont rares, trouver une météorite saine est tout égal rare, la complaisance peut arriver. Les scientifiques observent une boule de feu, recherchent la météorite, en trouvent une dans ou à proximité de la zone d’impact prévue et supposent simplement que les deux choses sont liées.

Comme les Australiens l’ont découvert, ce n’est pas une hypothèse sûre. Il y a suffisamment de météorites dispersées sur Terre pour que parfois les scientifiques recherchent une roche spatiale et en trouvent une autre par coïncidence.

Towner a déclaré que la boule de feu Minimon et la météorite sud-australienne indépendante sont un « récit édifiant ». « Ce n’est pas suffisant simplement parce qu’il semble correct et au bon endroit – vous devez parcourir toute la chaîne d’analyse dans un laboratoire lorsque cela est possible pour confirmer qu’il s’agit de la bonne analyse. »



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Si vous ne le faites pas, vous pourriez finir par faire de la mauvaise science.

Il y a un corollaire dans ce récit inattendu. Minimoon doit être quelque part dans le désert australien. « Si vous atterrissez, il sera toujours suspendu », a déclaré Towner. « Bien que cela fasse un certain temps maintenant et que la zone d’automne ait des dunes de sable et de la végétation qui peuvent se déplacer dans le vent ou pousser, il y a donc une chance qu’elles aient été enterrées et perdues maintenant. »

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