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À l’intérieur de la Grande Chasse pour un « Minimoon » au milieu du désert australien

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À l’intérieur de la Grande Chasse pour un « Minimoon » au milieu du désert australien

Illustration par Kelly Caminero/The Daily Beast/Getty

Le 22 août 2016, une boule de feu a traversé le ciel au-dessus du sud de l’Australie. Météore bas et brillant. C’était l’une des centaines de roches spatiales plongeant dans l’atmosphère terrestre chaque année – assez grosses pour survivre à un atterrissage enflammé.

La Terre est principalement composée d’eau, de sorte que la plupart des météorites tombent au milieu de l’océan sans trop de problèmes. qui le remarque aussi La terre sur la terre ferme est rare, et pour les astronomes, elle est précieuse. Ce sont des fragments de l’environnement mystérieux de ce vaste espace interplanétaire sombre de notre système solaire… ou même de régions mystérieuses en dehors du système solaire.

La filet de boules de feu du désert, une organisation informelle de scientifiques australiens basée à l’Université Curtin de Perth, est partie à la recherche de la météorite d’août 2016, que nous appelons une météorite après son atterrissage. Ils ont remarqué que le rocher avait brièvement fait le tour de la Terre avant de se diriger vers le désert, et ils lui ont même donné un surnom astucieux : Minimoon.

Une brève histoire de la mort des météorites – et comment l’éviter

Ils l’ont finalement retrouvée après 2 ans ! Les festivités étaient au rendez-vous. Les astronomes peuvent ajouter la roche de 1,2 once, environ la taille d’une pile AA, à leur petite mais croissante collection de météorites récupérées, chaque pièce du puzzle interplanétaire.

Mais la fête n’a pas duré. L’examen approfondi par DFN de la météorite trouvée dans le désert orange australien a conduit à une conclusion choquante. C’était définitivement un rocher venu de l’espace. mais c’était faux – faux – faux rocher de l’espace.

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Le météore DFN qui a récupéré du sable, à peu près dans la zone d’impact projetée par la boule de feu de 2016, n’était pas le même que le météore qui a été cela implique boule de feu. Une « météorite voyou », Martin Towner, chercheur à l’Université Curtin et directeur des opérations pour DFN, a décrit les roches récupérées au Daily Beast.

Incroyablement, les Australiens sont partis à la recherche d’une roche spatiale rare et ont trouvé célibataire Une roche spatiale rare. Il est difficile de calculer les chances que cela se produise, mais l’équipe australienne a essayé. Spoiler : C’est bas.



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<p>  Desert Fireball Network a installé un camp au milieu du désert tout en recherchant le Minimoon. </p>
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Desert Fireball Network a installé un camp au milieu du désert tout en recherchant le Minimoon.

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Le Desert Fireball Network a installé un camp au milieu du désert tout en recherchant le Minimoon.

Martin Copac

Et maintenant, la mésaventure de Minimoon est un avertissement. Alors que les astronomes scannent la planète à la recherche de météorites, ils doivent faire attention à retracer les origines de chaque roche. S’ils associent une météorite à une fausse boule de feu – preuve du vol d’une roche dans l’atmosphère – ils risquent de tirer des conclusions erronées sur la région de l’espace d’où provient une météorite particulière. Ils peuvent gâcher des domaines scientifiques entiers.

Towner et d’autres membres de l’équipe DFN ont écrit dans Nouvelle étude.

En calculant la trajectoire de la boule de feu, l’équipe DFN a réduit la zone d’impact à une superficie d’environ 170 acres. Il a fallu deux ans pour organiser une expédition en raison de l’extrême éloignement de la zone d’influence : deux jours de route depuis Perth.

« La chasse à la boue était bonne », a déclaré Towner au Daily Beast, en utilisant un terme pour la dépression riche en boue, « mais sur les dunes, c’était un peu délicat, avec du sable meuble qui pouvait enterrer des choses et des buissons épais sous les arbres. ”

L’équipe de quatre personnes a rampé sur la zone d’impact potentielle, à la recherche de signes révélateurs d’un rocher extraterrestre. de forme circulaire. De couleur sombre. dense et donc lourd. Lorsqu’ils ont finalement trouvé une météorite, après six jours de recherche, elle n’était qu’à une centaine de mètres de l’endroit où ils s’attendaient à la trouver.

Juste au cas où il y aurait plus de fragments de la même météorite, l’équipe a cherché pendant encore deux jours – et n’a rien trouvé. Ils se sont précipités dans leurs laboratoires pour analyser la roche. Un test évident consistait à juger de la douceur de la météorite. Plus une roche spatiale est molle, plus elle restera longtemps sur Terre en passant par un processus de polissage lent et régulier par la saleté ou le sable balayé par le vent.

L’équipe DFN a évalué la météorite nouvellement récupérée comme seulement « modérée ». « Il aurait pu être tentant de mettre un degré modéré d’altération au cours des deux années passées sur Terre », a écrit l’équipe dans son étude (qui a été publiée en ligne le 12 juillet et n’a pas encore été évaluée par des pairs). En d’autres termes, la douceur correspondait à un rocher récemment tombé.

Et donc les scientifiques avaient des raisons de croire qu’ils avaient trouvé le Minimoon. « Il était assis dans le sable, il avait à peu près la bonne taille, à peu près au bon endroit, et il avait l’air très moderne, et ce n’est pas comme si vous trouviez souvent des météorites lors de vos recherches », a déclaré Towner. « Nous étions donc très heureux à ce moment-là !



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<p>  Ciel nocturne au-dessus du désert australien.  </p>
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Ciel nocturne au-dessus du désert australien.

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Ciel nocturne au-dessus du désert australien.

Martin Copac

Mais le test suivant a brisé leur joie. L’équipe DFN a sculpté, broyé et brûlé un morceau d’un quart de gramme de la météorite. En utilisant une technique appelée spectrométrie de masse par accélérateur, ils ont bombardé le gaz résultant avec des électrons. Différents éléments captent des charges différentes, modifient leur poids et permettent de les différencier.

Tout est très technique, mais le résultat, après une analyse minutieuse, a été que l’équipe DFN a pu estimer combien de particules radioactives en décomposition rapide la roche avait encore. Certaines particules subatomiques appelées radionucléides – provenant d’atomes de cobalt et de manganèse, entre autres – viennent de l’espace et ne vivent pas longtemps sur Terre.

Si la météorite contient encore ces nucléides, elle est « neuve ». C’est-à-dire après qu’il a atterri au cours des mille dernières années environ. si ça non Il a des nucléides, il a affecté la terre Suite il y a plus de mille ans.

La roche ne contenait aucun nucléide révélateur. L’équipe DFN a estimé qu’il a frappé le désert il y a au moins 1 900 ans. En d’autres termes, ce n’était pas Minimoon. était totalement Différent Une météorite vient de se produire dans la même zone que celle qui aurait pu atterrir Minimon, sur la base du chemin de ce dernier.



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<p>  Martin Towner et ses collègues du DFN traversent le désert à pied. </ p> </div>
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Martin Towner et ses collègues du DFN traversent le désert à pied.

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Martin Towner et ses collègues du DFN traversent le désert à pied.

Martin Copac

Les scientifiques ont passé au crible les enquêtes précédentes et ont conclu qu’une inadéquation entre une boule de feu et une météorite – les scientifiques remarquant une chute de météorite, la recherchant sur Terre et trouvant la mauvaise roche spatiale – peut être rare. Comme dans, il se produit également dans pas plus de 1 découverte de météorite sur 50 qui comprend également de puissantes boules de feu.

Ces fausses identités, bien que rares, sont un énorme problème. Nous devenons de mieux en mieux capables de repérer et d’analyser les boules de feu. L’armée américaine les suit même à l’aide de divers capteurs et publie périodiquement des données. Dernière versionce printemps, comprenait des données sur environ un millier de boules de feu datant de 1988.

Les données – la vitesse, la durée, la luminosité et la couleur d’une boule de feu – fournissent des indices sur la structure interne de la méridienne. Plus la météorite est rapide, plus elle est éloignée de la Terre. La couleur, la luminosité et la durée peuvent indiquer la composition minérale et la taille d’une météorite.

La découverte d’une météorite sur Terre donne aux scientifiques l’occasion de confirmer et d’ajouter aux conclusions qu’ils pourraient tirer de l’observation d’une boule de feu. Une boule de feu particulièrement rapide pourrait sembler provenir d’un endroit très éloigné – et elle pourrait même voyager vers la Terre depuis l’extérieur du système solaire. Les scientifiques voudront peut-être savoir quels minéraux composent une roche exotique de grande envergure. Les implications pour la formation planétaire sont profondes.

Mais ces analyses complètes des paires de boules de feu et de météorites ne fonctionnent que si les chasseurs de roches spatiales associent les bonnes boules de feu et météorites. Les boules de feu et les météores ne correspondent pas, et ils peuvent arriver à toutes les mauvaises conclusions.

Parce que les boules de feu sont rares, trouver une météorite saine est tout égal rare, la complaisance peut arriver. Les scientifiques observent une boule de feu, recherchent la météorite, en trouvent une dans ou à proximité de la zone d’impact prévue et supposent simplement que les deux choses sont liées.

Comme les Australiens l’ont découvert, ce n’est pas une hypothèse sûre. Il y a suffisamment de météorites dispersées sur Terre pour que parfois les scientifiques recherchent une roche spatiale et en trouvent une autre par coïncidence.

Towner a déclaré que la boule de feu Minimon et la météorite sud-australienne indépendante sont un « récit édifiant ». « Ce n’est pas suffisant simplement parce qu’il semble correct et au bon endroit – vous devez parcourir toute la chaîne d’analyse dans un laboratoire lorsque cela est possible pour confirmer qu’il s’agit de la bonne analyse. »



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Si vous ne le faites pas, vous pourriez finir par faire de la mauvaise science.

Il y a un corollaire dans ce récit inattendu. Minimoon doit être quelque part dans le désert australien. « Si vous atterrissez, il sera toujours suspendu », a déclaré Towner. « Bien que cela fasse un certain temps maintenant et que la zone d’automne ait des dunes de sable et de la végétation qui peuvent se déplacer dans le vent ou pousser, il y a donc une chance qu’elles aient été enterrées et perdues maintenant. »

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Encore une fois, Einstein ! Les scientifiques découvrent où les « cascades » de matière tombent dans les trous noirs

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Encore une fois, Einstein !  Les scientifiques découvrent où les « cascades » de matière tombent dans les trous noirs

Les scientifiques ont confirmé, pour la première fois, que la structure de l’espace-temps elle-même fait un « plongeon final » au bord d’un trou noir.

Cette région de naufrage autour des trous noirs a été observée par des astrophysiciens en physique de l’Université d’Oxford et contribue à valider une prédiction clé de la théorie de la gravité d’Albert Einstein de 1915 : la relativité générale.

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La Chine construit un réseau de radars pour soutenir les prévisions météorologiques spatiales mondiales-China.org.cn

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La Chine construit un réseau de radars pour soutenir les prévisions météorologiques spatiales mondiales-China.org.cn

Cette image non datée fournie par le Centre national des sciences spatiales (NSSC) montre des radars à diffusion cohérente haute fréquence situés dans la région autonome ouïgoure du Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine. [Photo/Xinhua]

La Chine a construit un réseau de radars à haute fréquence aux latitudes moyennes dans les régions du nord du pays afin de fournir des données de détection de haute qualité pour les prévisions et les alertes météorologiques spatiales mondiales.

Le premier lot de résultats de découvertes scientifiques du réseau a été publié lors d’un atelier international sur le réseau de radars super doubles auroral (SuperDARN), qui s’est ouvert lundi à Pékin.

Le réseau, établi par le Centre national des sciences spatiales (NSSC) de l’Académie chinoise des sciences, a été achevé en octobre 2023. Il fait également partie de la deuxième phase du projet chinois Meridian, un réseau de surveillance de la météo spatiale comprenant des stations au sol.

Le Conseil de sécurité nationale a déclaré que la Chine avait réalisé de nouvelles avancées dans la technologie des radars à diffusion cohérente à haute fréquence et dans la recherche scientifique, et qu’elle s’efforcerait d’approfondir la coopération internationale dans ce domaine.

L’ionosphère abrite toutes les particules chargées de l’atmosphère terrestre. Il abrite également de nombreux vaisseaux spatiaux, notamment des stations spatiales. Les scientifiques affirment que des irrégularités dans l’ionosphère pourraient perturber les signaux.

Six radars à diffusion cohérente à haute fréquence ont été installés dans la province du Jilin, dans la région autonome de Mongolie intérieure et dans la région autonome ouïgoure du Xinjiang, dans les régions du nord de la Chine.

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Cette série de radars à haute fréquence permet une détection continue et à grande échelle des irrégularités ionosphériques dans les latitudes moyennes et élevées du secteur asiatique. La portée de détection peut atteindre 4 000 kilomètres du sud au nord, et la portée est-ouest dépasse 12 000 kilomètres, selon le NSSC.

La série de radars à haute fréquence devrait rejoindre le réseau SuperDARN, un réseau mondial de radars scientifiques qui surveillent les conditions dans l’environnement spatial proche de la Terre et permettent l’échange et le partage de données en temps réel avec des bases de données au Royaume-Uni et au Canada.

SuperDARN, qui compte des membres provenant de dizaines de pays, dont le Royaume-Uni, les États-Unis, le Canada, le Japon, la Chine, la France, l’Italie, la Norvège, l’Australie et l’Afrique du Sud, est également l’une des principales organisations internationales participant à l’International Meridian Circle. Le programme proposé par la Chine.

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Des courants d’étoiles étonnamment anciens pourraient être les éléments constitutifs de la Voie Lactée

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Des courants d’étoiles étonnamment anciens pourraient être les éléments constitutifs de la Voie Lactée

Les archéologues hongrois, déchiffrant l’arbre généalogique complexe de notre galaxie, ont découvert deux autres branches : des flux primordiaux de milliers d’étoiles près du cœur de la Voie lactée qui pourraient être deux de ses premiers morceaux il y a au moins 12 milliards d’années. Les anciens amas se sont probablement formés avant même que le disque et les bras spiraux de la Voie lactée ne commencent à se former, fournissant ainsi de nouvelles informations sur la façon dont notre galaxie vieille de 13,6 milliards d’années s’est formée à ses débuts et s’est assemblée vers la spirale organisée que nous connaissons aujourd’hui.

Les étoiles des deux courants ont entre 12 et 13 milliards d’années, si vieilles que leurs découvreurs ont été étonnés de pouvoir les détecter, et encore moins les découvrir dans des amas aussi clairement distinguables. Les astronomes soupçonnent que ces filaments stellaires, chacun mesurant environ 10 millions de soleils, ont été laissés sur place lorsque leurs galaxies massives ont fusionné avec la Voie Lactée naissante, il y a environ 12 milliards d’années. Si cette hypothèse était confirmée par de futures observations, les astronomes auraient détecté la genèse de la Voie Lactée, représentant une époque où la Voie Lactée naissante se regroupait à la suite de multiples fusions avec des galaxies plus petites et malheureuses.

Les nouveaux brins d’étoiles ont été nommés Shiva et Shakti, en hommage au couple divin hindou dont l’union aurait créé l’univers. Shiva semble héberger environ 5 600 étoiles et Shakti environ 1 700 étoiles, et il reste probablement beaucoup d’autres étoiles à découvrir.

Shiva et Shakti sont « deux ajouts fascinants à la famille des mystères que nous accumulons dans les amas de la Voie lactée », explique Bob Benjamin, astronome à l’Université du Wisconsin-Whitewater, qui n’a pas été impliqué dans la découverte mais dans ses recherches. Se concentre sur la structure de la Voie Lactée. « Il y a un grand enthousiasme autour de cette idée car nous pouvons maintenant voir de très nombreux morceaux de la galaxie avec leurs propres histoires individuelles se réunir pour créer la galaxie que nous connaissons et aimons. »

Messages mitigés

Les étoiles de Shiva et de Shakti orbitent sur des « orbites tout à fait uniques » autour de la Voie lactée qui diffèrent des étoiles laissées par d’autres fusions de galaxies, explique Khyati Malhan de l’Institut Max Planck d’astronomie (MPIA) en Allemagne, qui a dirigé la découverte. Bien qu’ils soient les restes de deux galaxies distinctes, la composition chimique des deux amas d’étoiles est assez similaire, ce qui indique que leurs galaxies mères étaient également denses, explique Malhan.

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Malhan et son collègue Hans-Walter Rex du MPIA ont découvert les étoiles en analysant les données envoyées par l’Observatoire européen Gaia, qui cartographie les mouvements et les spectres de millions d’étoiles dans notre galaxie. Il décrit le duo Shiva et Shakti un peu plus loin dans un article publié en mars dans la revue Journal d’astrophysique.

Pour reconstituer l’histoire de notre galaxie, les astronomes classent généralement les étoiles en deux groupes : celles nées à l’intérieur de notre galaxie et celles à l’extérieur de notre galaxie qui ont été absorbées par les puissantes forces de marée de notre galaxie. Les deux groupes ont généralement des compositions chimiques distinctes. Les étoiles in situ comme celles qui habitent le disque de notre galaxie sont riches en éléments plus lourds que l’hydrogène et l’hélium, dont le fer. Ces éléments se forment lorsque les étoiles sont « bien cuites sous pression » dans l’environnement dense de notre galaxie, explique Malhan. En revanche, les étoiles ex situ telles que celles dispersées dans la couronne relativement clairsemée ne contiennent pas de grands réservoirs de métaux lourds.

Étonnamment, les données de Gaia montrent que Shiva et Shakti manquent de fer, ce qui suggère qu’ils sont nés en dehors de notre galaxie et ont ensuite fusionné, mais qu’ils sont riches en d’autres éléments lourds généralement attribués aux étoiles locales. « C’est là que Shiva et Shakti nous envoient des signaux mitigés », dit Malhan. La précision cosmique a brouillé la véritable origine de ces étoiles, ce qui a pour effet d’améliorer notre compréhension des débuts de l’histoire de la Voie Lactée.

«Ils présentent un casse-tête intéressant», explique Benjamin. « En tant que scientifique, j’aime cette partie car elle signifie que nous avons des débats. »

Les étoiles nouvellement découvertes sont peut-être nées sur place, puis déplacées des profondeurs de notre galaxie vers leur site de découverte à environ 26 000 années-lumière du centre. Cela serait dû à la bande centrale de la Voie lactée, la structure dense de plusieurs milliers d’années-lumière qui relie les bras spiraux de la galaxie. Tout comme un ventilateur rotatif pousse les molécules d’air dans des poches denses, la barre tourbillonnante de notre galaxie « saisit » les étoiles, les rassemblant en amas bondés. Le « bar trapping », qui piège les étoiles sur des orbites en harmonie avec les orbites des barres, explique la chimie observée des nouvelles étoiles « assez simplement et facilement », explique l’astronome Vasiliy Belokurov de l’Université de Cambridge, qui étudie la formation des galaxies ( même s’il n’en était pas un). Participation à la nouvelle étude). « La bande aide : elle fait ressortir ces étoiles et nous les présente en quelque sorte. »

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Si les étoiles ne sont qu’un artefact de la rotation de la barre, Malhan et Rex soutiennent que la chimie des nouvelles étoiles devrait être similaire aux débris d’une autre fusion de galaxies appelée Gaia-Sausage-Encelade d’il y a 10 milliards d’années, dont les restes représente un amas de galaxies. Des étoiles bleues dans le halo de notre galaxie. « Jusqu’à présent, cela ne semble pas être le cas », déclare Malhan.

«Le temps nous le dira», dit Benjamin. « Pour les raisons qu’ils ont données, je pense qu’ils ont la bonne explication. »

Cependant, tout le monde n’est pas convaincu que les débris du GSE constituent une comparaison précise avec les nouvelles étoiles. Belokurov souligne que les étoiles restantes de la fusion GSE ne passent pas de temps près du centre de la Voie lactée, où elles pourraient interagir avec sa barre, donc « elles ne peuvent pas vraiment être piégées », dit-il. « Une fois que vous réalisez cela, cela fait pencher la balance dans l’autre sens. »

Bien que Belokurov applaudisse la transparence de l’équipe en soulignant des alternatives à l’explication principale, il existe « une confusion de leur part quant à ce à quoi devrait ressembler la chimie de ces structures centrales si elles faisaient partie de la couronne piégée et tournée par la barre », dit-il. . .

Les données provenant du vaisseau spatial Gaia, dont le lancement est prévu début 2026, incluront des étoiles faibles et fourniront plus de détails sur l’origine de Shiva et Shakti. Même si les nouvelles étoiles finissent par ne pas être représentatives de la façon dont la Voie Lactée s’est formée, elles pourraient quand même révéler des indices intéressants sur la façon dont elle a évolué au fil des éons, dit Benjamin. « Pour moi, c’est tout aussi excitant. »

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L’archéologie hongroise à travers les yeux de Gaia

Au cours d’entretiens, Benjamin, Malhan et d’autres astronomes ont loué à plusieurs reprises le vaisseau spatial Gaia pour son poids révolutionnaire dans le déchiffrement de l’histoire de notre galaxie. Malhan souligne qu’il y a à peine dix ans, la première fusion connue avec notre Voie lactée a eu lieu il y a 6 milliards d’années, lorsque la galaxie naine du Sagittaire est tombée dans notre galaxie. Précisément Cartographie des étoiles par Gaia Cependant, à partir d’étoiles de plus en plus faibles, les astronomes ont découvert en 2019 des débris issus d’une fusion GSE il y a 10 milliards d’années. La prétendue infusion de Shiva et Shakti révélée par Gaia il y a 12 milliards d’années ramène les astronomes dans le temps.

« C’est comme si quelqu’un disait : ‘Nous allons vous offrir chaque année une nouvelle paire de lunettes, qui amélioreront votre vision chaque année' », explique Benjamin. « Pense à quel point tu es excité. »

« Tous les outils et les connaissances que nous appliquons aujourd’hui existaient dans une certaine mesure il y a dix ans », ajoute Malhan. Cependant, les données de Gaia fournissent les vues les plus claires à ce jour de notre galaxie remontant à ses tout premiers débuts, dit-il. « C’est grâce à Gaia. »

Bien sûr, notre Voie lactée n’est pas la seule galaxie à avoir l’habitude de cannibaliser ses plus petits membres. Les astronomes savent grâce aux simulations cosmologiques que chaque galaxie évolue – et parfois se déchire – à travers des fusions qui se produisent sur des milliards d’années. Cependant, la rapidité avec laquelle une galaxie grandit ou meurt dépend en grande partie de facteurs exclusifs à sa situation dans notre univers, tels que la dispersion de son habitat avec d’autres galaxies.

« Chaque galaxie a sa propre histoire », explique Benjamin. « Mais ce qui est spécial dans notre galaxie, c’est que nous pouvons reconstituer son histoire. »

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