mai 18, 2022

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Balkantolia : le vieux continent résout le paradoxe biologique

Au cours de l’Éocène (il y a 55 à 34 millions d’années), des mammifères ressemblant à des hippopotames de la taille d’éléphants parcouraient les petites îles entre l’Asie de l’Est actuelle et l’Europe du Sud-Est. Ces mammifères uniques avaient d’autres animaux exotiques, tels que des marsupiaux géants, pour compagnie. Au final, nous avons retrouvé leurs restes fossilisés en Anatolie, la péninsule qui constitue une grande partie de la Turquie moderne.

Lorsque des chercheurs français, turcs et américains se sont rendus en Anatolie pour examiner ces étranges fossiles, ils espéraient expliquer comment ces animaux, contrairement à tous les autres animaux trouvés en Europe et en Asie, se sont retrouvés dans la région. Après avoir passé en revue les recherches existantes et découvert des fossiles supplémentaires, l’équipe a été surprise par l’explication la plus plausible : l’existence d’un continent distinct et isolé entre l’Europe occidentale, l’Afrique et l’Asie orientale. Le groupe de chercheurs a appelé ce continent oublié « Balkantolia ».

à papier Publié dans Avis sur les sciences de la TerreDans cette étude, l’équipe internationale dirigée par le Dr Alexis Licht, affiliée à l’Université de Washington et à l’Université de Marseille, présente une synthèse de l’histoire biogéographique de la région des Balkans et explique comment cette masse continentale peut résoudre la chronologie de la dispersion des mammifères de l’Asie à l’Europe occidentale.

Balkantolia ouvre la voie à la bataille des mammifères

Au cours de l’Éocène, l’Europe occidentale et l’Asie orientale étaient séparées par des barrières maritimes qui empêchaient le mouvement des grands animaux entre les deux régions. Cependant, au début de l’Oligocène, il y a 33,9 à 33,4 millions d’années, les mammifères des deux régions ont soudainement convergé, grâce à la glaciation et à la baisse du niveau de la mer. Les animaux se sont affrontés aux mammifères asiatiques pour supplanter les espèces occidentales par la prédation et la compétition. Les chercheurs ont rassemblé cette histoire en utilisant les fossiles d’ongulés asiatiques ressemblant à des taxons et de mammifères ressemblant à des rhinocéros trouvés en Europe. Les biologistes de l’évolution appellent cette période Grande Copie (« big cut »), qui fait référence à la disparition de mammifères occidentaux par des concurrents asiatiques.

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Cependant, il existe des lacunes dans notre compréhension de cet exode des mammifères. En fait, les fossiles de mammifères asiatiques des Balkans découverts il y a des décennies suggèrent que certains animaux asiatiques ont commencé à coloniser le sud-est de l’Europe 10 millions d’années avant le Grand Solstice. Depuis, une question importante est restée sans réponse : comment les mammifères asiatiques ont-ils atteint le continent européen ?

Les chercheurs se sont longtemps demandé si un groupe d’îles fragmentées entre l’Asie de l’Est et l’Europe de l’Ouest, la région désormais identifiée comme les Balkans, aurait pu former un couloir permettant à ces mammifères d’atteindre l’Europe en sautant entre les îles ou en traversant des terres émergentes pendant les périodes de bas niveau de la mer. . . Bien que cette théorie expliquerait avec précision l’apparition de fossiles asiatiques en Europe avant le Grand Solstice, il n’était pas clair si les îles fragmentées étaient reliées les unes aux autres. Étant donné que la faune de Balkantolia se composait de mammifères uniques et endémiques, la région semblait très probablement physiquement isolée du reste du monde. Ces mammifères des Balkans comprenaient des emprethopodes, un énorme mammifère ressemblant à un hippopotame originaire d’Afrique.

Ainsi, bien que l’idée de mammifères asiatiques traversant les Balkans semble logique, elle a été vivement débattue parmi les chercheurs qui postulent que les mammifères asiatiques ont trouvé une autre route vers l’Europe ; Sinon, nous verrons plus de leurs fossiles à Balkantolia dans les périodes précédant le Grand Solstice. Lorsque Licht et son équipe se sont rendus en Anatolie et dans le sud-est de l’Europe, ils ont trouvé des preuves que ces îles fragmentées étaient devenues connectées à un seul grand continent à un moment donné.

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Des fouilles majeures en Turquie règlent la polémique

crédit: Alexis Licht et al., Earth-Science Reviews, 2022

Licht et ses collègues ont réglé la controverse en découvrant un nouveau site en Turquie contenant les restes fossilisés d’ongulés et de rongeurs asiatiques aux doigts impairs d’il y a 38 à 35 millions d’années – au moins 1,5 million d’années avant le Grand Solstice. Ces enregistrements nous ont fourni le chaînon biologique manquant pour montrer un événement de dispersion de mammifères asiatiques à travers les Balkans.

Les archives fossiles indiquent également que ces migrants asiatiques ont rapidement remplacé les mammifères endémiques des Balkans, reflétant les événements d’extinction qui se sont produits lors du grand renversement de l’Europe occidentale. En effet, l’hypothèse selon laquelle les espèces asiatiques auraient causé l’extinction des mammifères des Balkans par prédation et compétition est cohérente avec notre compréhension des écosystèmes insulaires, dont les espèces endémiques sont très vulnérables à la concurrence des envahisseurs.

Cependant, les changements climatiques et géologiques qui ont coïncidé avec cette prise de contrôle ne sont pas bien compris. Par exemple, nous ne savons toujours pas exactement quand les îles des Balkans fragmentés sont connectées les unes aux autres. Les données actuelles indiquent que de nombreuses voies maritimes peu profondes séparant les îles des Balkans se sont retirées il y a entre 47 et 41 millions d’années, révélant une zone 1,6 fois plus grande que Madagascar. Bien que cette zone ait connu de nombreux naufrages et résurgences, elle a probablement servi de pont sud reliant l’Asie à l’Europe occidentale.

Une fois attachés aux masses terrestres, les mammifères étaient soudainement libres de migrer entre les trois régions et d’étendre leurs aires de répartition.

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L’ascension et la chute des Balkans

Aujourd’hui, de grandes parties de Balkantolia sont à nouveau sous la mer, principalement sous les eaux de la Méditerranée orientale. Bien que sa découverte ait aidé les chercheurs à combler les lacunes de l’évolution des mammifères, la découverte d’un continent indépendant autrefois fertile a suscité une nouvelle curiosité et de nouvelles questions.

Il ne fait aucun doute que les Balkans recèlent de nombreux secrets qui attendent d’être révélés, non seulement en termes de catalogage de la riche faune endémique, mais aussi de documentation de l’histoire de l’essor et de la chute éventuelle du riche biote insulaire. Pour en savoir plus sur le continent, les chercheurs devront continuer à creuser.