décembre 4, 2022

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De nouvelles images de Mars en Chine montrent le programme spatial puissant (mais secret) du pays – TechCrunch

Avec un budget de 24 milliards de dollars et des dizaines de missions actives de haut niveau, il n’est pas surprenant que la NASA soit la plus visible des dizaines d’agences spatiales gouvernementales dans le monde. Mais le programme spatial chinois est une superpuissance en évolution rapide, et que ce soit à cause des tensions politiques ou du contrôle méticuleux de l’information par le gouvernement, il ne reçoit souvent pas sa juste part d’attention.

Pas plus tard que cette semaine, l’Administration nationale de l’espace de Chine (CNSA) a publié une série d’images haute résolution de Mars prises par le vaisseau spatial Tianwen-1, qui est arrivé sur la planète rouge en février 2021 et en orbite depuis. Sur 1 300 orbites, Tianwen-1 a photographié la planète entière dans les moindres détails, de l’Antarctique glacé à la vallée de Valles Marineris de 2 485 milles jusqu’au volcan Ascarius Mons de 59 055 pieds de haut.

Alors que les États-Unis disposent d’un Mars Exploration Rover fiable et d’autres engins spatiaux qui ont imagé la planète au fil des ans, une étude complète de la surface par le programme chinois serait précieuse pour les scientifiques et les planificateurs de colonies du monde entier si le pays publiait les images sur un grande échelle. Mais ce n’est que le dernier succès d’un programme spatial en plein essor avec des objectifs ambitieux pour les cinq prochaines années – et ce n’est peut-être même pas le plus impressionnant.

Le fait que Tianwen-1 ait atteint Mars est remarquable, car il s’agissait de la première mission interplanétaire en solo de la Chine. (La Chine a participé à une mission conjointe ratée avec la Russie, Phobos-Grunt/Yinghuo-1, qui a été lancée en 2011 mais n’a jamais quitté l’orbite terrestre.) près de 50 % Et le Selon la NASA.

La vallée de Valles Marineris sur Mars, photographiée par le chinois Tianwen-1.

Tianwen 1 transportait également le rover Zhurong, qui a atterri sur Mars le 15 mai 2021, faisant de la Chine le troisième pays à atterrir sur Mars, après l’ex-Union soviétique et les États-Unis. (Remarque : lorsque l’engin soviétique a atterri à la surface, il n’a jamais fonctionné.) D’autre part, Zhurong explore le bassin d’Utopia Planitia depuis plus d’un an, bien qu’il soit entré en hibernation le mois dernier.

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Plus près de chez nous, la Chine a également réussi sur la surface lunaire, devenant le premier pays à tenter de faire atterrir une sonde sur la face cachée de la lune, qui ne fait jamais face à la Terre. Et c’est réussi. L’atterrisseur Chang’e 4 a atteint la surface lunaire le 3 janvier 2019, transportant le rover Yutu-2, qui explore activement le cratère Von Kármán.

forer Mars

Cratères dans la région de Terra Arabia sur Mars, photographiés par la société chinoise Tianwen-1.

Encore plus proche de son pays d’origine que la Lune, la Chine développe actuellement sa propre station spatiale en orbite terrestre basse – la Chine est notamment interdite de la Station spatiale internationale en raison de Loi de 2011 sur le ministère de la Défense qui interdit à la NASA de coopérer avec la nation sauf autorisation expresse. Le premier module a été lancé depuis la station spatiale chinoise de Tiangong, Tianhe, en mai 2021, et l’Agence spatiale nationale chinoise suggère que les deux derniers modules, Mingtian et Wentian, devraient être lancés d’ici la fin de cette année. Depuis lors, deux équipages d’astronautes (la version chinoise des astronautes) ont effectué des missions de longue durée à la station, tandis qu’un troisième équipage est actuellement à bord pour six mois.

Le manque de transparence du gouvernement est susceptible de contribuer au manque d’intérêt pour le programme spatial chinois. De nombreuses missions ne sont annoncées qu’à la dernière minute, et les missions particulièrement dangereuses ne sont généralement pas télévisées – de cette façon, les échecs peuvent être assez discrets. D’autres agences et sociétés privées de vols spatiaux sont plus impliquées dans leurs projets actuels et futurs, partageant à la fois les succès et les échecs. (Par exemple, la NASA fournit toujours un flux en direct des moments critiques pour la mission, tels que les lancements et les atterrissages.)

Le pôle sud de Mars

Le pôle sud de Mars, photographié par la société chinoise Tianwen-1.

Mais avec tant de succès, le CNSA devient plus clair sur ses plans. En janvier 2022, l’administration a publié un livre blanc intitulé « Programme spatial chinois : une perspective 2021 », Partager les réalisations depuis 2016 et les plans pour les cinq prochaines années. Fait intéressant, la CNSA a également reconnu certains de ses échecs dans le livre blanc. Il a noté que seulement 183 des plus de 400 tentatives de lancement entre 2016 et 2021 ont réussi.

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Dans la perspective de la prochaine demi-décennie, la Chine prévoit de lancer le télescope spatial Xuntian, qui restera attaché à la station spatiale Tiangong ; Mission de retour d’échantillons d’astéroïdes ZengHe ; Et de nombreuses sondes lunaires. La Chine a également intensifié la planification d’une mission lunaire habitée, ce qui pourrait en faire le deuxième pays à débarquer des humains sur la lune.

Bien sûr, les calendriers des projets sont souvent retardés dans l’industrie spatiale, mais le programme spatial chinois semble être chargé quelques années auparavant.