octobre 3, 2022

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La dernière image montre l’incroyable puissance du télescope spatial Webb

Image infrarouge unique 2MASS J17554042 + 6551277, avec un filtre rouge appliqué pour améliorer le contraste visible.

Image infrarouge unique 2MASS J17554042 + 6551277, avec un filtre rouge appliqué pour améliorer le contraste visible.
image: NASA / STScI

Le télescope spatial Webb a franchi une étape critique dans la phase de mise en service, avec des contrôleurs de mission entièrement alignés sur l’imageur de l’observatoire principal.

Avant d’entrer dans les détails de l’annonce d’aujourd’hui, prenez un moment pour profiter de la gloire de cette nouvelle image Webb. L’étoile s’appelle 2MASS J17554042 + 6551277, et les observateurs de la mission l’ont utilisée pour aligner les 18 miroirs hexagonaux du télescope spatial. Mais regardez-le – voyez à quel point il s’avère net. Et regardez toutes ces galaxies en arrière-plan. Irréel, d’autant plus qu’il ne s’agit que d’une photo « test ».

« C’est l’avenir à partir de maintenant – tout ce que nous verrons sera dans le champ profond », a déclaré Jane Rigby, scientifique du projet Webb Operations, lors d’une conférence de presse de la NASA plus tôt dans la journée. « La seule façon pour nous de rendre cette image plus claire est de faire un miroir plus grand », a-t-elle ajouté.

Rigby et ses collègues se sont réunis pour discuter d’une étape importante dans le processus d’alignement, la fin de belles étapes Phase 11 mars. L’imageur principal du télescope – la caméra proche infrarouge – est entièrement aligné, et les 18 parties servent désormais d’un seul œil infrarouge que les scientifiques utiliseront pour scruter l’univers. Plus d’alignement est nécessaire, y compris le travail avec le spectromètre proche infrarouge, l’instrument infrarouge moyen, l’imagerie proche infrarouge et le spectrophotomètre sans fente, mais Webb impressionne déjà tout le monde par ses performances.

À la mi-février, les ingénieurs ont introduit 18 points de lumière stellaire dans un motif cohérent.

À la mi-février, les ingénieurs ont introduit 18 points de lumière stellaire dans un motif cohérent.
image: NASA/STScI/J. Dipascual

« C’est l’un des jours les plus merveilleux de ma carrière à la NASA », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé pour la science, lors de la conférence de presse. « Aujourd’hui, nous pouvons annoncer que l’optique fonctionnera comme prévu, sinon mieux. »

Le miroir Webb de 21 pieds 4 pouces (6,5 m) a dû être plié pour le tir, puis aligné avec précision à l’échelle nanométrique. Il reste encore beaucoup de travail, comme le refroidissement du télescope, davantage de préparations d’instruments et les alignements susmentionnés, mais Webb est en bonne voie pour entrer dans sa phase scientifique en juillet. À ce stade, l’équipe de mise en service remettra le télescope à la communauté scientifique et affichera l’univers infrarouge avec une précision sans précédent, selon Zurbuchen. L’équipe s’approche du sommet de la montagne, a-t-il dit, « mais les nuits blanches sont maintenant derrière nous ».

Lors de la conférence de presse, le comité a demandé s’il y avait des points critiques de défaillance ou s’il y avait encore une possibilité que les choses puissent déraper. Rigby a fait écho aux commentaires de Zurbuchen, affirmant que le gros du travail était terminé et que « maintenant, si les choses ne fonctionnent pas », cela ne conduira qu’à une « détérioration partielle de la science ». Cependant, la température du télescope est quelque chose que vous étudiez toujours, car Webb continue à avoir froid. Marshall Perrin, scientifique adjoint de Webb chargé des télescopes, a déclaré que certains sous-systèmes pourraient ne pas fonctionner à un moment donné, « mais nous avons beaucoup de redondance dans les systèmes électriques » et « nous sommes en très bonne forme ».

Cette photo de miroirs Web a été prise à l'aide de

Cette photo des miroirs de Webb a été capturée à l’aide d’un « objectif à iris » spécialisé à l’intérieur de l’outil NIRCam.
image: Nasa

Lee Feinberg, responsable des éléments du télescope optique Webb, a déclaré que les performances optiques du télescope sont absolument exceptionnelles et « aussi bonnes sinon meilleures que nos prédictions les plus optimistes ». Le succès de la mission jusqu’à présent montre que nous « avons conçu une nouvelle façon de construire des télescopes spatiaux », une réalisation qui « sera utile pour la prochaine génération ». Pour Perrin, la plus grande surprise était de savoir à quel point les performances de Webb correspondaient aux modèles et aux prédictions sur le terrain. Il a déclaré que les images étaient focalisées ensemble « avec la précision permise par les lois de la physique » pour un télescope de cette taille.

« Une belle étoile terne avec juste ce qu’il faut de luminosité », a déclaré Rigby. L’image a été capturée en lumière infrarouge puis appliquée à travers un filtre rouge pour améliorer le contraste visuel. Quant à l’aspect hérissé de l’étoile, c’est le résultat de la diffraction.

Marshall a déclaré que l’équipe était « presque exactement dans les délais ». Rigby a déclaré qu’ils étaient sur la bonne voie pour répondre aux « exigences scientifiques très difficiles » de la mission, mais qu’ils se sont abstenus de collecter des données scientifiques. Plus de 1 000 suggestions ont été soumises par des astronomes demandant l’accès à Webb, seules les « meilleures » étant sélectionnées, a déclaré Rigby, ajoutant que le premier lot de cibles avait été sélectionné mais non divulgué au public. Elle a déclaré que le premier cycle scientifique verrait le télescope remonter dans le temps quelques millions d’années après le Big Bang, et que des cibles plus proches, telles que les lunes de Jupiter et de Saturne et les astéroïdes troyens, seraient également occasionnellement étudiées par Webb. pointe future.

Lancé le 25 décembre 2021, le télescope Webb est une mission conjointe de la NASA, de l’Agence spatiale européenne et de l’Agence spatiale canadienne. Le télescope est enfin arrivé dans l’espace après de nombreuses années de retard, et il semble maintenant fonctionner au-delà des attentes. Webb fournira une nouvelle lentille pour étudier les étoiles les plus anciennes, les galaxies, les atmosphères d’exoplanètes lointaines et d’autres phénomènes célestes.

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