mai 18, 2022

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La lune de l’étoile de la mort de Saturne cache un océan souterrain « furtif »

New Delhi, le 21 janvier

Les scientifiques ont découvert un océan souterrain enfoui sous la surface de la lune de Saturne, semblable à l’étoile de la mort, ouvrant la voie à une nouvelle classe de mondes océaniques « furtifs » avec des signes possibles de vie.

L’équipe du Southwest Research Institute (SwRI) aux États-Unis a entrepris de prouver que la minuscule lune la plus intérieure de Saturne – Mimas – était un satellite inerte gelé et a plutôt découvert des preuves convaincantes que Mimas possède un océan interne liquide.

Dans les derniers jours de la mission Cassini de la NASA, le vaisseau spatial a identifié une curieuse libration, ou oscillation, dans la rotation de la lune, qui indique souvent un corps géologiquement actif capable de supporter un océan interne.

« Si Mimas a un océan, il représente une nouvelle classe de petits mondes océaniques » furtifs « avec des surfaces qui ne trahissent pas l’existence de l’océan », a déclaré le Dr Alyssa Rhoden du SwRI, spécialiste de la géophysique des satellites glacés, en particulier ceux contenant des océans. .

L’une des découvertes les plus profondes de la science planétaire au cours des 25 dernières années est que les mondes avec des océans sous des couches de roche et de glace sont courants dans le système solaire. Ces mondes incluent les satellites glacés des planètes géantes, comme Europe, Titan et Encelade, ainsi que des planètes lointaines comme Pluton.

« Parce que la surface de Mimas est fortement cratérisée, nous avons pensé que ce n’était qu’un bloc de glace gelé », a déclaré Rhoden.

« Il s’avère que la surface de ‘Mimas’ nous trompait, et notre nouvelle compréhension a considérablement élargi la définition d’un monde potentiellement habitable dans notre système solaire et au-delà. » L’équipe a également découvert que le flux de chaleur de la surface était très sensible à l’épaisseur de la coquille de glace, ce qu’un vaisseau spatial pouvait vérifier.

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Par exemple, le vaisseau spatial Juno devrait survoler Europe et utiliser son radiomètre à micro-ondes pour mesurer les flux de chaleur dans cette lune jovienne.

Ces données permettront aux scientifiques de comprendre comment le flux de chaleur affecte les coquilles glacées des mondes océaniques tels que Mimas, qui sont particulièrement intéressants alors que Europa Clipper de la NASA approche de son lancement en 2024.

La découverte « nous aiderait à mieux comprendre les anneaux et les lunes de taille moyenne de Saturne ainsi que la prévalence des lunes océaniques potentiellement habitables, en particulier à Uranus. Mimas est une cible incontournable pour une enquête continue », a déclaré Rhoden, co-directeur du réseau de la NASA. pour le réseau de coordination de la recherche Ocean Worlds. IANS