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La NASA se prépare à lancer le premier satellite mondial de surveillance de l’eau

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Une fusée SpaceX devait être lancée depuis la Californie tôt vendredi avec un satellite américano-français conçu pour effectuer la première étude mondiale des eaux de surface de la Terre, apportant un nouvel éclairage sur la mécanique et les conséquences du changement climatique.

La fusée Falcon 9, détenue et exploitée par la société de lancement commercial du milliardaire Elon Musk dans le cadre d’un contrat avec la NASA, devait être lancée à 3 h 46 HNP (11 h 46 GMT) depuis la base de l’US Space Force Vandenberg, à environ 275 kilomètres au nord-ouest de Los Angeles.

Les prévisions météorologiques d’hier prévoyaient des conditions favorables au lancement, gérées par l’équipe des services de lancement de la NASA. La NASA a déclaré que le compte à rebours avait été repoussé de jeudi de 24 heures après que les inspecteurs ont détecté de l’humidité dans deux des neuf moteurs principaux de la fusée, mais le problème a été résolu après une analyse plus approfondie.

La charge utile de la fusée comprend le Satellite pour les eaux de surface et les océans, ou SWOT, une technologie avancée de radar à micro-ondes pour collecter des mesures à haute résolution des océans, des lacs, des réservoirs et des rivières de plus de 90 % du globe.

Les chercheurs affirment que les données, recueillies à partir de balayages radar de la planète au moins deux fois tous les 21 jours, seront utilisées pour améliorer les modèles de circulation océanique, améliorer les prévisions météorologiques et climatiques et aider à gérer les rares réserves d’eau douce dans les régions frappées par la sécheresse.

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Les composants du satellite de la taille d’un SUV ont été principalement construits par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA près de Los Angeles et l’agence spatiale française CNES.

Près de 20 ans de développement par l’agence spatiale américaine avec des contributions d’homologues au Canada et en Grande-Bretagne, SWOT est l’une des 15 missions répertoriées par le Conseil national de recherches comme des projets incontournables pour la NASA au cours de la prochaine décennie.

Une fusée SpaceX Falcon 9 se dresse sur une rampe de lancement avec le satellite SWOT à la Vandenberg Space Force Base à Lompoc, en Californie.

Point de bascule climatique ?

L’une des principales motivations de la mission est d’explorer comment les océans absorbent la chaleur atmosphérique et le dioxyde de carbone dans un processus qui régule naturellement les températures mondiales et contribue à réduire le changement climatique.

On estime que les océans ont absorbé plus de 90 % de l’excès de chaleur emprisonné dans l’atmosphère terrestre en raison des émissions de gaz à effet de serre d’origine humaine.

En balayant les mers depuis l’orbite, SWOT sera en mesure de mesurer les différences subtiles de hauteur de surface autour de courants et de tourbillons plus petits où l’on pense qu’une grande partie du réchauffement des océans et du carbone se produit, selon les scientifiques.

Comprendre le mécanisme par lequel cela se produit aidera à répondre à une question cruciale : quel est le point de basculement auquel les océans commencent à libérer de grandes quantités de chaleur, plutôt que de l’absorber, dans l’atmosphère, augmentant ainsi le réchauffement climatique ?

La capacité de SWOT à discerner des caractéristiques de surface plus petites aidera également à étudier les effets de l’élévation du niveau des océans sur les régions côtières.

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Des données plus précises le long des zones de marée peuvent aider à prédire jusqu’où les crues de tempête intérieures peuvent pénétrer et la quantité d’eau salée qui s’infiltrera dans les estuaires, les zones humides et les aquifères.

Les masses d’eau douce sont un autre objectif majeur pour SWOT, qui est équipé pour surveiller toute la longueur de presque toutes les rivières de plus de 330 pieds de large, ainsi que plus d’un million de lacs et de réservoirs plus grands que quelques pâtés de maisons de New York.

L’inventaire répété des ressources en eau de la Terre au cours de la mission SWOT de trois ans permettra aux chercheurs de mieux suivre les fluctuations des rivières et des lacs de la planète lors des changements saisonniers et des événements météorologiques majeurs.

L’instrument radar principal de SWOT fonctionne sur la fréquence dite de la bande Ka du spectre micro-ondes, permettant à son enquête de pénétrer la couverture nuageuse et l’obscurité sur de vastes zones de la surface de la Terre. Cela permet aux scientifiques de cartographier avec précision les observations en deux dimensions, quel que soit le temps ou l’heure de la journée, et de couvrir de vastes zones géographiques plus rapidement qu’auparavant.

Les études antérieures sur les plans d’eau reposaient sur des données prises à des points spécifiques, tels que des jauges fluviales ou océaniques, ou à partir de satellites qui ne pouvaient suivre les mesures que le long d’une ligne unidimensionnelle, obligeant les scientifiques à combler les lacunes en matière de données par extrapolation.

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Si tout se passe comme prévu, le satellite SWOT commencera à produire des données de recherche dans quelques mois.

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SpaceX et la NASA ont décollé pour lancer la mission d'astronaute Crew-8 vers la Station spatiale internationale le 1er mars.

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SpaceX et la NASA devraient lancer officiellement la prochaine mission d'astronautes vers la Station spatiale internationale (ISS) cette semaine, avec leur équipage de quatre personnes arrivant sur le site de lancement en Floride dimanche 25 février.

La prochaine mission de SpaceX, baptisée Crew-8, lancera quatre astronautes en orbite à bord d'une capsule Dragon Endeavour et d'une fusée Falcon 9 depuis le Pad 39A du Kennedy Space Center de la NASA à Cap Canaveral. Le décollage devrait avoir lieu le 1er mars à 00 h 04 HAE (05 h 04 GMT).

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Pourquoi avons-nous plus que jamais besoin de l’astronomie ?

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Pourquoi avons-nous plus que jamais besoin de l’astronomie ?

On me demande souvent pourquoi je suis passionné par l’astronomie. Sans aucun doute, la réponse courte réside dans les efforts très réussis de la NASA pour faire atterrir des Américains sur la Lune. Mais il y avait aussi autre chose. J'ai grandi dans une petite ville où tout ce que j'avais à faire après le lancement d'une fusée depuis Cap Kennedy était de sortir dans mon jardin pour une vue imprenable sur la lune, Vénus et les étoiles les plus brillantes du ciel de début de soirée.

Cette année, j'ai passé la majeure partie de l'hiver nord-américain sous l'équateur, au Chili et en Argentine ; D'abord lors d'une conférence d'astronomie au Chili, puis lors d'une visite des radiotélescopes au sud de Buenos Aires.

J'ai aussi eu le temps de profiter d'un été sud-américain qui m'a beaucoup fait réfléchir sur le fait que nous vivons sur une planète qui précession (ou change son axe de rotation) lorsqu'elle tourne autour de son étoile d'une manière qui a permis à notre planète d'avoir un climat stable et prévisible sur de longues périodes. Un fait sans doute essentiel à la vie telle que nous la connaissons ici. En conséquence, j’ai réfléchi au rôle que jouent finalement les sciences planétaires et l’astronomie dans notre vie quotidienne.

Les personnes qui vivent dans des régions offrant de superbes vues sur le ciel, comme les déserts du sud-ouest américain, Hawaï, l’Afrique du Sud, l’Australie, le Chili et l’Argentine, sont-elles intrinsèquement plus intéressées par l’astronomie ?

Le désert d'Atacama, au nord du Chili, est un véritable paradis pour l'astronomie, comme très peu de sites terrestres peuvent l'être. Il bénéficie d’un ciel exceptionnellement clair et d’une pollution lumineuse relativement faible. Le Chili et l’Argentine ont également une fenêtre sur l’ensemble de notre Voie lactée, ce qui n’est pas possible depuis l’hémisphère Nord.

Un ciel clair suscite également l’intérêt pour l’astronomie

Estela Pérez, professeur de biochimie et de chimie à l'Université nationale Andres Bello de Santiago, affirme que sa passion pour l'astronomie a été suscitée dans son enfance par le ciel nocturne clair au-dessus des nombreux grands lacs du sud du Chili.

Partout au Chili, même à Santiago, nous sortons de notre maison ou de notre appartement et voyons les étoiles et utilisons des applications téléphoniques pour identifier les étoiles que nous ne connaissons pas, explique Pérez, qui est désormais actif localement dans la sensibilisation du public à l'astronomie. Cependant, malgré le ciel clair local, elle affirme que les astronomes professionnels chiliens ont encore besoin de plus de temps pour utiliser les télescopes internationaux qui fonctionnent dans tout le nord du pays.

Posez les grandes questions

Un dimanche après-midi récent, dans le parc du bicentenaire de Santiago, alors que les gens jouaient au paddle-ball et faisaient courir leurs chiens pour récupérer des balles sans fin, je me suis assis et j'ai regardé notre étoile la plus proche disparaître derrière le mont Manquihue, à proximité. J’ai commencé à m’interroger sur la situation dans son ensemble.

Une fois de plus, j’ai été touché de réaliser qu’il est difficile de comprendre nos courtes vies dans un univers qui existe sur de vastes étendues d’espace et de temps. L’univers reste largement incompréhensible, même pour nos meilleurs physiciens théoriciens.

Ces problèmes astrologiques sont ceux auxquels chacun d’entre nous est confronté quotidiennement. Mais aucune religion ou philosophie ne peut répondre pleinement au mystère de notre existence, encore moins à notre place dans l’univers.

Mais l’astronomie est mondiale.

Même la personne la moins instruite en astronomie lève les yeux vers le ciel nocturne et se rend compte qu’il y a quelque chose au-delà d’elle-même et de cette Terre. Les bousiers, les phoques communs et même les albatros connaissent tous la sphère céleste d'une manière qui reste fascinante et mystifiante.

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Les scientifiques lancent un appel à l'aide pour obtenir des images d'une comète sans queue

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Les scientifiques lancent un appel à l'aide pour obtenir des images d'une comète sans queue

Les astronomes amateurs ont été invités à aider les chercheurs spatiaux en essayant d'attraper une comète avec une queue manquante devant la caméra.

La comète, connue sous le nom de C/2021 S3 PanSTARRS, est située à peu près à la même distance de la Terre que le Soleil et les chercheurs de l'Université de Reading souhaitent obtenir des images de passionnés de l'espace pour faciliter les recherches météorologiques.

Les chercheurs tentent de développer des moyens d’améliorer et de poursuivre l’analyse de la météorologie spatiale.

Une image d'une comète montre ce qui pourrait arriver à la queue de PanSTARRS. Cette personne sur la photo s'appelle Leonard (Université de Reading/Pennsylvanie)

Ces prévisions sont cruciales pour prévenir les dommages causés par les vents solaires, des flux de particules contenant des tempêtes solaires qui peuvent endommager la technologie dans l'espace et sur Terre.

Sarah Watson, chercheuse doctorante à l'Université de Reading, qui a fait appel aux astronomes amateurs, a déclaré : « Ce que nous nous attendons à voir peut sembler quelque peu inhabituel. Lorsque nous parlons de comètes, les gens pensent souvent à une grosse boule brillante suivie d'une queue longue et fine.

« La comète que nous observons pourrait avoir un aspect différent, car sa queue pourrait se briser lorsqu'elle est frappée par le vent solaire. »

Elle a poursuivi : « Nous avons besoin de nombreuses images chronométrées de la comète pour avoir une idée de son voyage à travers notre système solaire.

« C'est une opportunité fantastique pour les astronomes amateurs de sortir leurs télescopes et de capturer un moment cosmique vraiment étonnant et d'apporter une contribution majeure à une science importante. »

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Les images de la comète permettront à l'équipe de recherche d'enregistrer des données sur les conditions locales du vent solaire des éjectas spatiaux.

Si la queue se sépare de la comète ou semble se balancer, l’équipe peut déterminer qu’il y a une augmentation de l’activité du vent solaire à proximité.

La comète est visible dans notre ciel depuis le 14 février et le restera jusqu'à fin mars. La meilleure chance d’attraper la comète sera probablement jusqu’à lundi.

Ce n’est pas visible à l’œil nu.

Les astronomes auront besoin d'un petit télescope qu'ils pourront fixer à un appareil photo ou à un appareil photo doté d'un grand objectif pour photographier la comète, les meilleurs étant envoyés à la British Astronomical Society pour être archivés.

Si vous souhaitez simplement jeter un coup d’œil rapide au C/2021 S3 PanSTARRS, il sera plus facile à repérer dans les semaines à venir car il apparaît plus loin du Soleil et reste plus longtemps au-dessus de l’horizon dans le ciel nocturne.

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