janvier 28, 2023

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La NASA se prépare à lancer le premier satellite mondial de surveillance de l’eau

Une fusée SpaceX devait être lancée depuis la Californie tôt vendredi avec un satellite américano-français conçu pour effectuer la première étude mondiale des eaux de surface de la Terre, apportant un nouvel éclairage sur la mécanique et les conséquences du changement climatique.

La fusée Falcon 9, détenue et exploitée par la société de lancement commercial du milliardaire Elon Musk dans le cadre d’un contrat avec la NASA, devait être lancée à 3 h 46 HNP (11 h 46 GMT) depuis la base de l’US Space Force Vandenberg, à environ 275 kilomètres au nord-ouest de Los Angeles.

Les prévisions météorologiques d’hier prévoyaient des conditions favorables au lancement, gérées par l’équipe des services de lancement de la NASA. La NASA a déclaré que le compte à rebours avait été repoussé de jeudi de 24 heures après que les inspecteurs ont détecté de l’humidité dans deux des neuf moteurs principaux de la fusée, mais le problème a été résolu après une analyse plus approfondie.

La charge utile de la fusée comprend le Satellite pour les eaux de surface et les océans, ou SWOT, une technologie avancée de radar à micro-ondes pour collecter des mesures à haute résolution des océans, des lacs, des réservoirs et des rivières de plus de 90 % du globe.

Les chercheurs affirment que les données, recueillies à partir de balayages radar de la planète au moins deux fois tous les 21 jours, seront utilisées pour améliorer les modèles de circulation océanique, améliorer les prévisions météorologiques et climatiques et aider à gérer les rares réserves d’eau douce dans les régions frappées par la sécheresse.

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Les composants du satellite de la taille d’un SUV ont été principalement construits par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA près de Los Angeles et l’agence spatiale française CNES.

Près de 20 ans de développement par l’agence spatiale américaine avec des contributions d’homologues au Canada et en Grande-Bretagne, SWOT est l’une des 15 missions répertoriées par le Conseil national de recherches comme des projets incontournables pour la NASA au cours de la prochaine décennie.

Une fusée SpaceX Falcon 9 se dresse sur une rampe de lancement avec le satellite SWOT à la Vandenberg Space Force Base à Lompoc, en Californie.

Point de bascule climatique ?

L’une des principales motivations de la mission est d’explorer comment les océans absorbent la chaleur atmosphérique et le dioxyde de carbone dans un processus qui régule naturellement les températures mondiales et contribue à réduire le changement climatique.

On estime que les océans ont absorbé plus de 90 % de l’excès de chaleur emprisonné dans l’atmosphère terrestre en raison des émissions de gaz à effet de serre d’origine humaine.

En balayant les mers depuis l’orbite, SWOT sera en mesure de mesurer les différences subtiles de hauteur de surface autour de courants et de tourbillons plus petits où l’on pense qu’une grande partie du réchauffement des océans et du carbone se produit, selon les scientifiques.

Comprendre le mécanisme par lequel cela se produit aidera à répondre à une question cruciale : quel est le point de basculement auquel les océans commencent à libérer de grandes quantités de chaleur, plutôt que de l’absorber, dans l’atmosphère, augmentant ainsi le réchauffement climatique ?

La capacité de SWOT à discerner des caractéristiques de surface plus petites aidera également à étudier les effets de l’élévation du niveau des océans sur les régions côtières.

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Des données plus précises le long des zones de marée peuvent aider à prédire jusqu’où les crues de tempête intérieures peuvent pénétrer et la quantité d’eau salée qui s’infiltrera dans les estuaires, les zones humides et les aquifères.

Les masses d’eau douce sont un autre objectif majeur pour SWOT, qui est équipé pour surveiller toute la longueur de presque toutes les rivières de plus de 330 pieds de large, ainsi que plus d’un million de lacs et de réservoirs plus grands que quelques pâtés de maisons de New York.

L’inventaire répété des ressources en eau de la Terre au cours de la mission SWOT de trois ans permettra aux chercheurs de mieux suivre les fluctuations des rivières et des lacs de la planète lors des changements saisonniers et des événements météorologiques majeurs.

L’instrument radar principal de SWOT fonctionne sur la fréquence dite de la bande Ka du spectre micro-ondes, permettant à son enquête de pénétrer la couverture nuageuse et l’obscurité sur de vastes zones de la surface de la Terre. Cela permet aux scientifiques de cartographier avec précision les observations en deux dimensions, quel que soit le temps ou l’heure de la journée, et de couvrir de vastes zones géographiques plus rapidement qu’auparavant.

Les études antérieures sur les plans d’eau reposaient sur des données prises à des points spécifiques, tels que des jauges fluviales ou océaniques, ou à partir de satellites qui ne pouvaient suivre les mesures que le long d’une ligne unidimensionnelle, obligeant les scientifiques à combler les lacunes en matière de données par extrapolation.

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Si tout se passe comme prévu, le satellite SWOT commencera à produire des données de recherche dans quelques mois.