juillet 4, 2022

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Le co-découvreur français de Lucy décède à 87 ans

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Paris (AFP) – Le paléontologue français Yves Coppens, à qui l’on attribue la co-découverte du célèbre fossile connu sous le nom de « Lucy », est décédé mercredi à l’âge de 87 ans des suites d’une longue maladie, a annoncé son éditeur.

« La France a perdu l’un de ses plus grands hommes », a écrit l’éditrice Odile Jacob sur Twitter, ajoutant qu’en plus de ses compétences scientifiques, Coppins était également « un écrivain, conteur et auteur de non-fiction talentueux ».

Lui, avec Maurice Tayeb et Donald Johansson, faisait partie de l’équipe qui a trouvé les restes les plus complets d’Australopithecus afarensis jamais découverts, en 1974 à Hadar, en Éthiopie.

L’équipe a nommé « Lucy », l’ancêtre humaine âgée de 3,2 millions d’années, d’après la chanson des Beatles « Lucy in the Sky with Diamonds » qu’elle a entendue lors de la classification des fossiles.

Sur la base de la majeure partie de Lucy qu’ils ont trouvée, 40% de son squelette, les scientifiques ont pu déterminer sa taille (1 mètre, 3,5 pieds) et montrer qu’elle était musclée et capable de grimper aux arbres ainsi que de marcher debout.

Coppins, né en Bretagne et fils d’un physicien nucléaire, a cosigné six découvertes d’ascendance humaine au cours de sa carrière.

« A l’âge de six ou sept ans, je voulais vraiment être archéologue. J’ai passé toutes mes vacances dans les fouilles », racontait Coppins à l’AFP en 2016.

Coppins a été accepté dans le prestigieux centre scientifique français du CNRS en 1956 alors qu’il n’avait que 22 ans.

Les voyages en Afrique ont commencé dans les années 1960, en commençant par l’Algérie et le Tchad.

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Sa première découverte majeure a eu lieu en 1967, un fossile vieux de 2,6 millions d’années dans la vallée de l’Omo en Éthiopie.

Puis en 1974 vint la campagne internationale dans le Triangle Afar éthiopien qui devait faire de Coppins, son bon ami et compatriote français et Donald Johansson, un Américain mondialement connu pour avoir découvert Lucy.

Coppins se référait souvent à lui-même comme l’un des « pères » de Lucy (« Papas » en français).

Longtemps après la découverte, qui comprenait 52 fragments d’os, les scientifiques ont cru qu’il s’agissait d’un ancêtre direct de l’humanité.

Mais cette affirmation n’est plus largement admise, et Coppins et d’autres paléontologues en sont venus à considérer Lucy comme une cousine éloignée de l’humanité.

Coppins a ensuite mené des fouilles en Mauritanie, aux Philippines, en Indonésie, en Sibérie, en Chine et en Mongolie.

De retour au pays, il devient directeur du Musée de l’Homme à Paris, obtient une chaire de paléontologie au prestigieux Collège de France et entre à l’Académie française des sciences.

Il a également remporté de nombreux prix, a été consultant sur les questions environnementales auprès du gouvernement français et a écrit plusieurs livres et plus d’un million d’articles scientifiques.

En plus d’avoir découvert Lucy, Coppins a dit un jour à l’AFP qu’il était particulièrement fier d’avoir « établi un lien irréfutable entre l’émergence de l’homme et le changement climatique ».

Il a dit que lorsque les forêts ont cédé la place à la savane, l’homme a cessé de grimper aux arbres, a commencé à marcher droit et a dû développer sa force mentale pour tenir les carnivores à distance.

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fraises-jh / har