septembre 28, 2022

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Le télescope spatial James Webb de la NASA prend sa première image d’une exoplanète | actualités scientifiques et techniques

Le télescope spatial James Webb de la NASA a capturé sa première image d’une planète en dehors de notre système solaire.

Le télescope a enregistré quatre vues différentes de la planète HIP 65426 b, une géante gazeuse de plus de 6 à 12 fois la masse de Jupiter.

« C’est un moment de transformation, non seulement pour Webb mais aussi pour l’astronomie en général », a déclaré Sasha Hinckley, professeure agrégée de physique et d’astronomie à l’Université d’Exeter.

HIP 65426 b a été découvert en 2017 par des astronomes utilisant le Very Large Telescope de l’Observatoire Sud au Chili.

Mais les images de Webb révèlent de nouveaux détails que les télescopes au sol ne pourront pas détecter en raison de la lueur infrarouge intrinsèque de l’atmosphère terrestre.

C’est une petite exoplanète d’environ 15 à 20 millions d’années – la Terre a 4,5 milliards d’années.

Prendre des images directes d’exoplanètes est un défi car les étoiles sont plus brillantes que les planètes environnantes – HIP 65426 b est 10 000 fois plus faible que son étoile hôte dans le proche infrarouge et quelques milliers de fois plus faible dans l’infrarouge moyen.

Webb dispose d’une caméra proche infrarouge (NIRCam) et d’un instrument infrarouge moyen (MIRI), tous deux équipés de vertèbres – un ensemble de minuscules masques qui bloquent la lumière des étoiles.

« C’était vraiment impressionnant de voir à quel point les livres coronals Webb étaient capables de supprimer la lumière de l’étoile hôte », a déclaré le professeur Hinckley.

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Le télescope a enregistré quatre vues différentes de la planète, HIP 65426 b. Photo : NASA

Étant donné que la planète est environ 100 fois plus éloignée de son étoile hôte que la Terre ne l’est du Soleil, un télescope peut facilement la séparer de l’étoile sur l’image.

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« Obtenir cette image, c’était comme chercher un trésor dans l’espace », a déclaré Erin Carter, chercheuse postdoctorale à l’Université de Californie, qui a dirigé l’analyse des images.

« Au départ, tout ce que je pouvais voir était la lumière provenant de l’étoile, mais grâce à un traitement minutieux de l’image, j’ai pu supprimer cette lumière et découvrir la planète. »

Bien que ce ne soit pas la première image directe d’une exoplanète prise depuis l’espace, comme le télescope spatial Hubble a déjà pris des images directes d’exoplanètes, l’image montre la voie à de futures observations qui révéleront plus d’informations sur les exoplanètes.

« Je pense que la chose la plus excitante est que nous ne faisons que commencer », a déclaré Carter.

« Il y a plus d’images d’exoplanètes à venir qui façonneront notre compréhension générale de la physique, de la chimie et de la morphologie. Nous pourrions également découvrir des planètes jusque-là inconnues. »

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