janvier 24, 2022

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Le télescope spatial James Webb sera lancé samedi

« The White Knuckle » – décrit ainsi Rusty Whitman le mois prochain, après le lancement de l’historique télescope spatial James Webb, actuellement provisoirement prévu pour samedi.

Depuis une salle de contrôle sécurisée à Baltimore, Maryland, Whitman et ses collègues retiendront leur souffle lorsque Webb se mettra en ligne. Mais ce n’est que le début.

Pendant les six premiers mois après le lancement de Webb, Whitman et l’équipe du Space Telescope Science Institute surveilleront l’observatoire 24 heures sur 24, en apportant de légères modifications pour s’assurer qu’il est parfaitement calibré pour que les astronomes du monde entier explorent l’univers.

Les moments les plus importants viendront au début de la mission : le télescope doit être placé sur une trajectoire précise, tout en ouvrant son immense miroir et le plus grand pare-soleil – une chorégraphie risquée.

« À la fin des 30 jours, je pourrai pousser un soupir de soulagement si nous respectons le calendrier », a déclaré Whitman, directeur de l’ingénierie des systèmes d’opérations de vol.

Il dirige l’équipe de techniciens qui a créé la salle de contrôle Webb – un centre de haute technologie avec des dizaines d’écrans pour surveiller et contrôler le vaisseau spatial.

Au premier rang, une seule personne aura la possibilité d’envoyer des commandes à la machine à 10 milliards de dollars, qui finira par s’installer sur une orbite de plus de 1,5 million de km.

Dans d’autres stations, les ingénieurs surveilleront certains systèmes pour détecter toute anomalie.

Après le lancement, les opérations de Webb sont largement automatisées, mais l’équipe de Baltimore devrait être prête à faire face à tout problème imprévu.

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Heureusement, ils ont eu beaucoup de formation.

Au cours de dizaines de simulations, les ingénieurs ont pratiqué des diagnostics et des rectifications rapides que l’équipe, ainsi que des experts d’Europe et de Californie, ont envisagé.

Lors d’un de ces tests, le bâtiment est tombé en panne d’électricité.

« C’était totalement inattendu », a déclaré Whitman. « Les gens qui ne savaient pas – pensaient que cela faisait partie du plan. »

Heureusement, l’équipe s’était déjà préparée à un tel événement : un générateur de secours a rapidement remis le courant à la salle de contrôle.

Même avec cette pratique, Whitman est toujours préoccupé par ce qui pourrait mal se passer : « Je suis nerveux que nous ayons oublié quelque chose. J’essaie toujours de penser ‘Qu’avons-nous oublié ?' » « 

En plus de son travail consistant à maintenir Webb opérationnel, le Space Telescope Science Institute – basé à la prestigieuse université Johns Hopkins – gère qui peut utiliser l’instrument scientifique coûteux.

Alors que le télescope fonctionnera pratiquement 24 heures sur 24, 7 jours sur 7, il ne reste que 8 760 heures par an à répartir entre les scientifiques prétendant les voir dans une découverte révolutionnaire.

Trous noirs, exoplanètes, amas d’étoiles – comment décidez-vous quelle expérience passionnante a la priorité ?

Fin 2020, des chercheurs du monde entier avaient soumis plus de 1 200 propositions, dont 400 ont finalement été sélectionnées pour la première année de travail.

Des centaines de professionnels indépendants se sont réunis pendant deux semaines au début de 2021 – en ligne en raison de la pandémie – pour discuter des propositions et réduire la liste.

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Les propositions étaient anonymes, une pratique que le Space Telescope Science Institute a d’abord instituée pour un autre projet qu’il dirige, le télescope Hubble. En conséquence, de nombreux projets entrepris par des femmes et des scientifiques au début de leur carrière ont été sélectionnés.

« C’est exactement le genre de personnes que nous voulons utiliser l’observatoire, car ce sont de nouvelles idées », a expliqué Klaus Pontopedan, responsable scientifique de Webb.

Le temps nécessaire à chaque projet pour faire les observations varie en longueur, certains ne nécessitent que quelques heures et le plus long besoin d’environ 200.

Quelles seront les premières images qui seront dévoilées au public ? « Je ne peux pas dire que c’est censé être une surprise », a déclaré Pontopedan.

La diffusion anticipée d’images et de données permettra aux scientifiques de comprendre rapidement les capacités du télescope et de créer des systèmes fonctionnant en synchronisme.

« Nous voulons qu’ils soient en mesure de faire leur science rapidement », a expliqué Pontopedan. « Ensuite, ils peuvent revenir et dire » Hé, nous devons faire plus d’observations sur la base des données que nous avons déjà.  »

Pontopedan, l’astronome lui-même, pense que Webb conduira à de nombreuses découvertes « bien au-delà de ce que nous avons vu auparavant ».

« Je suis vraiment excité par les choses auxquelles nous ne nous attendons pas pour le moment », a-t-il déclaré.

Avant le lancement de Hubble, aucune exoplanète n’avait été découverte – des planètes en orbite autour d’étoiles en dehors de notre système solaire. Les scientifiques en ont trouvé des milliers depuis lors.