octobre 2, 2022

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Le télescope Webb zoome sur une planète en dehors de notre système solaire | espace

Le télescope le plus puissant du monde a fait ses premières observations d’une planète en dehors de notre système solaire, annonçant une nouvelle ère de l’astronomie où les mondes lointains peuvent être scannés à la recherche de signes de vie.

Notes de la NASA James Webb espace Un télescope, donnant de nouvelles informations sur la composition de la planète, est une géante à gaz chaud appelée Wasp-39b qui se trouve à 700 années-lumière dans la constellation de la Vierge. Ils fournissent également la première preuve claire de dioxyde de carbone dans l’atmosphère d’une planète en orbite autour d’une étoile lointaine.

« Nous voulons savoir à quel point nous sommes spéciaux et quelles sont les chances de vie ailleurs dans l’univers », a déclaré le Dr Vivien Parmentier, professeur agrégé de physique à l’Université d’Oxford et membre de l’équipe collaborative à l’origine de ce travail. La détection du dioxyde de carbone est généralement l’une des choses que nous recherchons. Cela montre que nous avons la capacité, ce qui est très excitant pour nous tous. »

L’objectif principal de James Webb est d’analyser les atmosphères de planètes lointaines et de rechercher des gaz avec une empreinte vitale qui pourrait indiquer la présence de vie sur la planète ci-dessous.

Wasp-39b n’est pas considéré comme un candidat prometteur à vie. La vaste planète gazeuse fait environ 1,3 fois la taille de Jupiter, avec une température moyenne d’environ 900 degrés Celsius. Il est si proche de son étoile hôte – environ un huitième de la distance entre le Soleil et Mercure – qu’il ne faut qu’environ quatre jours terrestres pour faire un cercle complet.

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Sa proximité avec l’étoile signifie qu’il est probablement fermé par la marée, avec un côté faisant constamment face à son étoile et l’autre côté plongé dans une obscurité sans fin.

La planète a été découverte en 2011, après que les astronomes ont découvert une subtile atténuation périodique de la lumière de son étoile hôte, due au passage de la planète devant elle. Les derniers travaux vont plus loin en mesurant la lumière des étoiles filtrée à travers l’atmosphère de la planète. Étant donné que différents gaz absorbent différentes longueurs d’onde de lumière, une analyse arc-en-ciel de la lumière des étoiles peut indiquer exactement quels gaz sont présents.

Les résultats précédents des télescopes Hubble et Spitzer ont donné des indices de la présence de dioxyde de carbone, mais les dernières observations, qui doivent être publiées dans la revue Nature, donnent la première preuve concluante.

La taille et l’atmosphère claire de Wasp-39b en ont fait une cible initiale idéale. Les astronomes envisagent désormais d’appliquer les mêmes méthodes pour analyser les atmosphères de petites planètes rocheuses considérées comme habitables, comme celles de Système trappiste-1 étoile. Ils rechercheront des atmosphères semblables à celles de la Terre, dominées par l’azote, le dioxyde de carbone, la vapeur d’eau et un équilibre général des gaz qui suggèrent une contribution des processus biologiques.

Le Dr Joe Barstow, astronome à l’Open University et membre de la collaboration JWST à l’origine de l’article, a déclaré.

L’observation des atmosphères des planètes aidera également les astronomes à faire la distinction entre les planètes rocheuses plus petites et plus similaires à la Terre et celles plus proches de Vénus, qui sont parfois appelées la jumelle maléfique de la Terre en raison de leur température de surface élevée de 470°C et de leur atmosphère épaisse et toxique.

« C’est peut-être une chance pour l’escalier que Vénus soit devenue si inhospitalière et que la Terre soit morte », a déclaré Barstow. « Peut-être que c’était un très petit tournant qui les a poussés dans des directions différentes. »