mai 26, 2022

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Le vol orbital de John Glenn en 1962 a remis la NASA dans la course à l’espace

Soixante ans plus tard, il est difficile d’estimer l’impact qu’un astronaute humain en orbite autour de la Terre a eu sur ceux d’en bas au début de 1962. Il est vrai que les Soviétiques avaient déjà réalisé cet exploit. Mais les États-Unis n’ont pas encore envoyé d’astronaute sur une orbite complète autour de notre fragile planète. Ainsi, les trois orbites de la Terre pour l’astronaute John Glenn lors de la mission Mercury-Atlas 6 de la NASA ont été un signal d’alarme pour les Soviétiques que la NASA était là pour rester et que les États-Unis n’iraient pas tranquillement dans cette nouvelle course à la conquête spatiale.

Mais il a également servi à inspirer toute une génération d’observateurs de l’espace de l’arrière-pays de Perth, de l’Australie à Hawaï, de la côte ouest des États-Unis à la Floride en passant par l’Afrique centrale et au-delà.

Au début de février 1962, lorsque les habitants de l’hémisphère nord sont sortis sous un ciel nocturne clair dans le genre de froid glacial qui pouvait transpercer l’âme, l’idée même que la Terre était ronde et tournait autour de son étoile était quelque chose que beaucoup verraient. J’ai compris intellectuellement. Mais la réalité des voyages en dehors de l’atmosphère terrestre était étonnamment nouvelle. En conséquence, il est difficile de saisir la signification du voyage triomphal et mordant des ongles de Glenn.

Vingt et une minutes après le décollage, Glenn est passé au-dessus du désert et a pris des photos de ses tempêtes de poussière. Comme l’écrit Jeff Chisol, auteur de Mercury Rising : John Glenn, John F. Kennedy et le nouveau champ de bataille de la guerre froide, l’une des principales tâches de Glenn était de découvrir à quel point les humains peuvent voir depuis l’espace ; en termes de distinction des détails et d’identification des lacs, des rivières et des chaînes de montagnes ; Mesurez les distances entre les objets en orbite. Comme le note Chisol, une partie de cela était importante pour la science et les futures missions spatiales, mais il y avait aussi des traces de reconnaissance militaire dans cette vue unique depuis l’orbite.

Qu’est-ce qui a le plus surpris Chisol dans le vol du vaisseau spatial Mercury France 7 ?

Chisol m’a dit qu’à la veille de son vol, Glenn avait eu un sérieux désaccord avec les responsables de la NASA sur le plan de vol. Il pensait qu’ils prenaient des décisions – sans même lui demander son avis – qui le mettaient en danger, dit-il.

« Bien qu’il n’ait jamais fait connaître ses inquiétudes et qu’il se soit toujours présenté comme étant totalement confiant dans les décisions de la NASA, il a commencé à réfléchir sérieusement à la possibilité de devenir le premier homme à mourir dans l’espace », a déclaré Chisol.

Un point de discorde avec tous les astronautes de Mercury 7 à l’époque était l’indépendance de la capsule ; La capacité d’un astronaute à prendre ses propres décisions lorsque le contrôle de la mission semble favoriser le pilote automatique.

En conséquence, Chisol dit que la NASA a rendu le plan de vol de Glenn « plus conservateur » à l’approche de la date de lancement. « Cela signifie moins d’opportunités pour l’astronaute de prendre ses propres décisions », a déclaré Chisol.

Un excellent exemple de cela est le fait que le contrôle de mission a initialement tenu Glenn hors de la boucle concernant un éventuel problème avec le bouclier thermique dans Friendship 7.

« comme [Glenn] En passant au-dessus de Cap Canaveral au début de sa deuxième orbite, l’ingénieur de la console de télémétrie, William Saunders, a remarqué que « Part 51 », un instrument qui fournit des données sur le système d’atterrissage du vaisseau spatial, fournit une lecture étrange « , rapporte la NASA. la barrière thermique et le sac d’atterrissage pressurisé du vaisseau spatial ne sont plus verrouillés en place. »

Conçue pour protéger la capsule lorsqu’elle rentre dans l’atmosphère terrestre, la capsule était en fait censée se détacher, note la NASA, mais pas avant de pouvoir résister à des températures supérieures à 3 000 degrés Fahrenheit, donc si le bouclier thermique du Friendship 7 devait se desserrer, il ne peut être maintenu en place que par les sangles de l’emballage de retour de la capsule.

Ainsi, on peut imaginer le choc de Glenn lorsque Mercury Control lui a demandé s’il avait entendu « des bruits ». « C’était le genre de phrase que Glenn aurait pu s’attendre à entendre parler du break de sa famille, pas d’un vaisseau spatial de 160 millions de dollars à produire et à tester rigoureusement comme n’importe quelle machine jamais construite », a écrit Chisol dans son livre Mercury Rising. Glenn a répondu : « Négatif ». Aucun bruit n’a été entendu. Il n’a pas non plus vu de voyants d’avertissement. »

« Glenn savait que tout problème avec son écran thermique se révélerait, au début, sous forme de chaleur le long de sa colonne vertébrale ; il savait également que s’il ressentait de la chaleur le long de sa colonne vertébrale, ce serait rapidement résolu », note Chisol dans son livre. Mais Friendship 7 a été lancé avec succès à 14 h 43 HAE ce jour-là il y a soixante ans ; À environ 800 milles au sud-est de Cap Canaveral, à proximité de l’île Grand Turk dans les îles Turques et Caïques. Le vol de Glenn a duré 4 heures, 55 minutes et 23 secondes. Enfin, la lecture selon laquelle le bouclier thermique s’était désintégré en raison d’un capteur défectueux a été prise en compte.

Le journaliste vétéran de l’aviation et de l’espace Jeffrey Thomas, rédacteur en chef de airlineratings.com, de Perth, n’avait que 10 ans au moment de survoler Glenn. Mais Thomas se souvient très bien de l’événement.

Thomas m’a dit, par centaines de milliers, que les Perth allumaient toutes les lampes de leurs maisons et suspendaient des draps blancs sur des cordes à linge et les éclairaient avec des lampes pour produire autant de lumière que possible. Perth s’est illuminée comme un phare dans la nuit la plus sombre, dit Thomas, amenant John Glenn à demander à la station de suivi de Carnarvon la lumière qui brille en dessous menant au célèbre commentaire « Perth est la ville des lumières ».

Dans la portée radio audio de la station de suivi de Muchea, en Australie, Glenn a rapporté qu’il pouvait voir une lumière très brillante et ce qui semblait être le contour d’une ville, note la NASA.

Nous nous sommes tous tenus dans la rue en regardant Friendship 7 passer au-dessus de nos têtes et nous étions émerveillés; Très fier de ce qu’on a fait, dit Thomas. Comme c’est si loin, nous pensons que cela nous a mis sur la carte pour la première fois, dit-il. Cela nous a rendus très fiers d’avoir fait une différence dans ce vol spatial, et nous, de tous les peuples du monde, dit Thomas, avons chaleureusement accueilli John Glenn.

Mais que se passe-t-il si le voyage échoue lamentablement ?

« Cela aurait pu être un traumatisme psychologique pas moins qu’un assassinat politique », a déclaré Chisol. « Et cela aurait été un énorme revers pour le programme spatial. Il y aurait eu des appels pour plus de vols d’animaux avant que quiconque veuille mettre un autre humain au sommet d’une fusée Atlas. »

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