décembre 3, 2022

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L’enseignant américain qui a survécu à l’occupation russe de Kherson en se faisant passer pour un Irlandais – The Irish Times

Il est resté à l’intérieur pour échapper aux patrouilles russes et pour regarder des films sur son ordinateur portable. Aux beaux jours, il se promenait dans une petite cour murée. Craignant d’être vu, il regarda avec méfiance derrière les rideaux, regardant les Russes avancer dans la rue.

Il s’agit de Timothy Morales, un professeur d’anglais américain, qui s’est caché de l’armée et de la police secrète russes pendant les huit mois d’occupation de Kherson dans le sud de l’Ukraine, craignant que sa nationalité n’ait fait de lui une cible. Il n’est apparu en public qu’après la libération de la ville par l’armée ukrainienne la semaine dernière.

« J’ai vécu des moments fugaces de désespoir », a déclaré Morales dans une interview sur une place centrale de Kherson, où il marche maintenant ouvertement avec des rubans jaunes et bleus, la couleur nationale ukrainienne, attachés à un manteau en tweed. « Mais je savais qu’à un moment donné, ce jour viendrait. »

Le rugissement de l’artillerie tirée vers la ville depuis les positions russes de l’autre côté du Dniepr secouait toujours les fenêtres, et Kherson était toujours une ville sombre et sombre, sans électricité, eau ou chauffage. La plupart de ses habitants avaient fui des mois auparavant et les Russes en retraite emportaient avec eux tout ce qu’ils pouvaient emporter de valeur.

Dès l’aube, de nombreux civils restants forment des files géantes pour obtenir du pain ou pour remplir des cruches en plastique avec de l’eau. Les premiers convois d’aide humanitaire ne sont arrivés que mardi, leurs camions garés sur la place distribuant des cartons de farine, de savon, de mouchoirs et de friandises comme un mélange de milk-shake instantané.

Mais pour Morales, 56 ans, ancien professeur d’université, le pire était derrière lui : fini les jeux du chat et de la souris anxieux avec les Russes. Il a grandi à Banbury, en Angleterre, a vécu pendant des années à Oklahoma City pour enseigner la littérature anglaise et a ouvert une école de langue anglaise à Kherson avant l’invasion russe en février.

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Dans les premiers jours chaotiques de la guerre, avec des chars russes combattant quelques troupes ukrainiennes dans la région et une force de défense volontaire renforcée mais rapidement dépassée, Morales s’est retrouvé piégé derrière les lignes russes.

Il a dit qu’il avait une fois tenté de s’échapper sur une autoroute vers le nord, mais qu’il avait fait demi-tour lorsqu’il avait vu des chars tirer sur la route devant lui. Il a réussi à mettre sa fille de 10 ans en sécurité, a voyagé avec son ex-femme, mais n’a pas pu sortir lui-même.

« Je ne voulais pas risquer mon passeport », a-t-il déclaré à propos des points de contrôle militaires russes.

Il n’a rien fait d’illégal, en vertu des lois de n’importe quelle nation. Mais le Kremlin a qualifié les États-Unis et leurs alliés, qui arment les forces ukrainiennes, de véritable ennemi dans cette guerre, les blâmant pour ses revers sur le champ de bataille. Morales craignait que les forces russes ne le détiennent simplement parce qu’il était américain.

Il est devenu un survivant – et un témoin invisible – de l’assaut de la Russie, de son occupation impitoyable et de ses efforts vains pour absorber des parties de l’Ukraine et extirper toute dissidence.

Les Russes ont envahi Kherson début mars, et bientôt des soldats patrouillaient dans les rues et des officiers du Service fédéral de sécurité, la principale agence qui a succédé au KGB, recherchaient des membres d’un mouvement clandestin de guérilla pro-ukrainien.

La vie contractée pour Morales dans deux appartements – le sien et celui de son ex-femme – il se promène entre les deux sites, et la cour, un endroit agréable plein de cerisiers et de noyers derrière de hauts murs, est cachée à la vue de la rue. Il a dit que pendant deux mois, il n’avait pas osé sortir de la cour.

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Des proches de son ex-femme, qui est Ukrainienne, apportaient de la nourriture, et il allait parfois à l’épicerie où il connaissait le commis, un adolescent en qui il avait confiance et qui ne le trahirait pas à cause de ses opinions pro-ukrainiennes. L’exception à sa vie généralement recluse était les sorties shopping.

Il y avait un lien étroit. En septembre, il monte dans la cour et voit des soldats russes pointer leurs fusils à travers le grillage de la porte. Il se précipita à l’intérieur et ferma la porte derrière lui.

Bientôt, une équipe de recherche est arrivée. Un voisin a crié à travers la porte qu’il n’avait d’autre choix que d’ouvrir. Il l’a fait et s’est retrouvé face à face avec un officier fédéral

Service de sécurité, également connu sous ses initiales russes, FSB.

Morales, qui parle russe mais pas assez bien pour passer pour un local, dit à l’officier qu’il est irlandais nommé Timothy Joseph, a enseigné l’anglais en ville et a perdu son passeport. La police secrète est partie. Le stratagème a été aidé par la voisine, une femme plus âgée, qui a dit à la police secrète qu’elle n’avait aucune raison de le soupçonner.

« Cela a en quelque sorte changé ma perspective », a déclaré Morales. « Avant, j’étais anxieux. Puis je suis devenu paranoïaque. » Il a dit que l’interrogatoire du FSB était le « point culminant ou bas » de son calvaire. Il a dit qu’il s’était enfui uniquement parce qu' »ils n’étaient pas les gens les plus intelligents du monde ». Il s’est enfui dans un autre appartement et n’est revenu sur le site de recherche qu’après la libération de la ville, craignant le retour du détective.

Il a passé son temps à regarder plusieurs centaines de films qu’il avait téléchargés sur son ordinateur portable avant l’invasion.

Lorsqu’il se promenait dans les rues, il redoutait de rencontrer des connaissances, surtout parmi les personnes âgées, qui semblaient moins conscientes du danger des Russes et qui lui criaient parfois des salutations amicales, le mettant en grave danger. Aucun des amis ou des voisins ne l’a trahi.

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De la clandestinité, il a réussi à reprendre l’enseignement de l’anglais en ligne, en utilisant la connexion Internet d’un voisin pour communiquer avec des étudiants ailleurs en Ukraine et dans d’autres pays. « Cela m’a rendu sain d’esprit », a-t-il déclaré à propos de la possibilité de travailler en ligne, même s’il n’avait aucun moyen de recevoir un paiement.

Il s’est inquiété lorsqu’il a vu un Russe, peut-être un administrateur civil du gouvernement d’occupation, déménager sa famille dans un appartement abandonné par des Ukrainiens en fuite dans un immeuble de l’autre côté de la rue, augmentant le risque d’être découvert.

Mais au fil du temps, il a également remarqué quelque chose qui est devenu évident pour les autres habitants de Kherson : l’armée russe s’effondrait. La discipline s’effondrait, les soldats avaient l’air échevelés et conduisaient souvent des voitures locales volées au lieu de véhicules militaires.

« Au fil du temps, ils sont devenus plus sales et plus confus », a-t-il déclaré.

Le mois dernier, il a remarqué que des soldats qui volaient des voitures chères, comme des BMW ou des Mercedes-Benz, emmenaient ces véhicules par bateau loin de Kherson, loin de la ligne de front. Il a déclaré que la disparition des voitures chères pillées « m’a donné de l’espoir ».

Dans la semaine qui a précédé la libération, il a été coupé des nouvelles après une panne de courant. Vendredi, il a vu passer une voiture avec le drapeau ukrainien flottant sur une antenne. « Je savais que les Russes étaient partis », a-t-il déclaré.

Morales s’est joint à la célébration sur la place centrale de la ville vendredi dernier, saluant les soldats ukrainiens alors qu’ils entraient dans la ville sans se battre, conduisant des camionnettes et des jeeps. Il a dit que même s’il était heureux de libérer la ville, il prévoyait de partir maintenant.

Il a dit : « Je veux mettre un peu de distance entre moi et ce qui s’est passé ici. » Cet article est initialement paru dans New York Times.