mai 21, 2022

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L’équilibre délicat des opérations récifales crée des défis de gestion

Dans l’actualité – Une équipe internationale de chercheurs, dont plusieurs de l’Université d’Hawaï (UH) à Mānoa, a identifié cinq processus écologiques critiques sur plus de 500 récifs coralliens dans le monde pour comprendre comment ces processus sont liés les uns aux autres et ce qui pourrait caractériser les récifs les plus fonctionnels. Les récifs coralliens et ce que cela signifie pour notre gestion de la performance des récifs.

Leurs travaux, publiés aujourd’hui dans Environnement et évolution de la nature, montre que cinq fonctions principales exercées par les communautés de poissons – l’élimination des algues, la prédation, la production de biomasse et le cycle de l’azote et du phosphore – sont interdépendantes. Ainsi, bien que la performance de ces processus soit influencée par la structure de la communauté des poissons de récif dans un récif donné, aucun récif ne peut maximiser simultanément les cinq processus.

Les récifs coralliens sont souvent décrits comme des forêts tropicales océaniques. Ils abritent une grande diversité d’espèces et sont très productifs. Le changement climatique et les menaces locales, telles que la surpêche, ont provoqué une forte baisse des récifs coralliens dans le monde, laissant les scientifiques se demander si les générations futures rencontreront toujours des récifs sains et fonctionnels. Mais qu’est-ce qui rend exactement les coraux « pratiques » ?

« Imaginez une communauté de poissons de récif tourbillonnant avec de petits poissons qui se nourrissent d’algues », a expliqué Nina Chitkati, auteure principale et ancienne doctorante au Island Research Center and Environmental Observatory et postdoctorale à l’UH Mānoa. Institut de biologie marine d’Hawaï (Chanvre). « Cette communauté sera caractérisée par une forte consommation d’algues et une forte production de biomasse, mais aura un faible renouvellement du phosphore car ces espèces excrètent très peu de phosphore. »

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Cela signifie que les processus écologiques sur les récifs coralliens du monde entier se trouvent dans un équilibre délicat, où il est impossible de maximiser tous les processus. Les chercheurs ont acquis ces connaissances en collectant des données sur des poissons individuels et en les combinant avec un grand nombre de données sur les communautés de poissons du monde entier.

Un regard détaillé révèle les super-héros locaux

« Au cours de ce projet, nous avons collecté des milliers de poissons de plus de 100 espèces pour obtenir des informations biologiques détaillées sur la façon dont ils acquièrent et utilisent l’énergie et les nutriments », a expliqué Jordan Casey, professeur agrégé à l’Université du Texas à Austin.

Ces informations peuvent ensuite être présentées aux communautés pour comprendre comment les communautés de poissons déplacent collectivement la biomasse et les nutriments à travers le réseau trophique.

« Notre travail est nouveau car il identifie pour la première fois un certain nombre de fonctions », a déclaré Valeriano Parravicini, professeur à l’EPHE de Perpignan, en France. « Auparavant, la plupart des chercheurs utilisaient la biomasse des communautés de poissons comme indicateur du fonctionnement des coraux, mais nous avons montré qu’il est essentiel de regarder au-delà de la biomasse et de séparer les différentes composantes de la fonction pour comprendre le fonctionnement des coraux. »

Sachant qu’aucun récif ne peut exceller dans tous les domaines, les chercheurs se sont demandé si un groupe particulier d’espèces était plus important que d’autres. Étonnamment, ils ont constaté qu’aucune espèce n’était constamment importante dans son aire de répartition, mais que la moitié de toutes les espèces étaient importantes à au moins un endroit.

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Sébastien Villiger, chercheur à CNRS à Montpellier, France. « Mais il y a beaucoup de super-héros domestiques. »

Approche de gestion plus précise

« Ce travail change vraiment la façon dont nous devons penser à la conservation des récifs », a conclu Simon Brandl, professeur adjoint à l’Université du Texas à Austin. « Parce que nous ne pouvons pas maximiser tous les aspects de la performance, il est clair que nous devons développer une approche plus nuancée de la conservation des coraux qui tienne compte des espèces locales, de la dynamique des écosystèmes et des besoins des parties prenantes. »

Alors que les récifs coralliens subissent des perturbations de plus en plus fréquentes, le développement de tels objectifs de gestion conçus localement peut devenir une course contre la montre.