décembre 4, 2022

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Nouvel instrument à rayons X pour étudier la constellation de supernovae pour le premier vol spatial à bord d’une fusée de la NASA

Un nouvel instrument à rayons X, appelé Rockets for Extended-Source X-ray Spectroscopy (tREXS), est prêt à effectuer son premier vol dans l’espace pour surveiller une étoile qui explose. La mission décollera à bord d’une fusée-sonde de la NASA depuis White Sands Missile Range au Nouveau-Mexique à 21h30 HAE le dimanche 25 septembre 2022.

Une fois au-dessus de l’atmosphère, tREXS jettera son dévolu sur l’anneau de Cygnus, un vestige de supernova laissé par une énorme explosion d’étoiles qui s’est produite il y a 5 000 à 8 000 ans. La boucle du Cygne s’étend sur plus de trois fois la taille d’une pleine lune dans le ciel nocturne et se replie à côté de l’une des ailes de cygne de la constellation du Cygne.

Les fusées-sondes effectuent de courts voyages dans l’espace avant de revenir sur Terre. Ils auront environ 4 minutes et 40 secondes d’observation avant de redescendre sur Terre pour récupérer.

Qu’est-ce qui distingue TRIX ?

Selon la NASA, le tREXS possède deux caractéristiques particulières qui le distinguent des autres spectromètres. Le premier est sa précision – les réseaux de diffraction sur tREXS peuvent séparer les longueurs d’onde avec une extrême précision.

Deuxièmement, l’instrument utilise une nouvelle technologie, que le Dr Randall L. McEntaffer, professeur d’astronomie et d’astrophysique à Penn State et chercheur principal à tREXS, a surnommée le « seau de lumière ».

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La plupart des spectrophotomètres capturent la lumière à travers une fente étroite, ce qui donne à l’appareil une résolution plus élevée, mais limite la lumière qui le traverse. C’est un problème si vous voulez étudier des sources de rayons X faibles qui ne sont pas un seul point dans le ciel mais qui sont étirées ou dispersées.

Selon la NASA, l’astuce du TREXS consiste à utiliser 250 fentes distinctes. Chaque fente capte la lumière des parties adjacentes du ciel, mais elles se concentrent toutes sur la même bande étroite de lumière. Cette lumière compacte – appelée seau à lumière – conserve de nombreux avantages d’une conception à fente étroite. Mais cela leur donne plus de lumière pour travailler.

« Votre sensibilité dépend de la quantité de lumière que vous collectez. Nous collectons donc plus de lumière en créant un seau de lumière plus grand et en couvrant une zone beaucoup plus grande dans le ciel », a déclaré McEntaffer.