septembre 23, 2021

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Un hobbit préhistorique fait partie des trois nouvelles découvertes

La créature préhistorique, nommée d’après le personnage de Bjorn dans Le Hobbit, est l’une des trois nouvelles découvertes qui indiquent l’évolution rapide des mammifères après l’extinction des dinosaures.

Ces mammifères préhistoriques parcouraient l’Amérique du Nord au cours du premier Paléocène, la période suivant immédiatement l’extinction des dinosaures.

Les chercheurs disent que les résultats suggèrent que les mammifères se sont diversifiés plus rapidement après l’extinction de masse qu’on ne le pensait auparavant.

Les créatures découvertes sont Miniconus jeanninae, Conacodon hettingeri et Beornus honeyi.

Leur taille varie – du chat domestique moderne, qui est beaucoup plus gros que la plupart des souris, aux mammifères de la taille d’un rat qui vivaient aux côtés des dinosaures en Amérique du Nord avant eux.

Chaque animal a des caractéristiques dentaires uniques qui diffèrent les unes des autres.

Beornus honeyi a été nommé en particulier en l’honneur du personnage hobbit Beorn, en raison de l’apparition des molaires gonflées (enflées) (dents des joues).

Les nouveaux animaux appartiennent à un groupe diversifié de mammifères placentaires appelés ongulés anciens, les ancêtres primitifs des mammifères à sabots d’aujourd’hui – chevaux, éléphants, vaches et hippopotames.

Des paléontologues de l’Université du Colorado à Boulder ont découvert des fragments d’os de la mâchoire inférieure et des dents, qui donnent un aperçu de l’identité, du mode de vie et de la taille des animaux.

Les animaux appartiennent à la famille des Periptychidae, qui se distinguent des autres condyles par leurs dents, qui ont des prémolaires gonflées et des bords d’émail verticaux inhabituels.

Les chercheurs pensent que les créatures étaient peut-être omnivores car elles ont développé des dents qui leur auraient permis de broyer les plantes ainsi que la viande.

Cependant, cela n’exclut pas qu’ils soient exclusivement herbivores.

De nombreux mammifères sont apparus pour la première fois après l’extinction massive qui a anéanti les dinosaures non aviaires il y a 66 millions d’années.

Pour cette raison, il est généralement reconnu comme le début de l’ère des mammifères.

L’auteur principal, Madeleine Atberry, du département de géosciences de l’Université du Colorado, a déclaré : « Lorsque les dinosaures se sont éteints, l’accès à différents aliments et environnements a permis aux mammifères de prospérer et de se diversifier rapidement dans l’anatomie dentaire et d’évoluer vers une plus grande taille corporelle.

“Il est clair qu’ils ont profité de cette opportunité, comme le montrent les radiations de nouvelles espèces de mammifères qui se sont produites dans une période de temps relativement courte après l’extinction de masse.”

Les résultats ont été publiés dans le Journal of Systematic Paleontology.

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