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Un nouveau moteur de propulsion électrique pour engin spatial testé pour la première fois en orbite

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Pour les satellites en orbite autour de la Terre, l’utilisation de l’électricité pour ioniser et propulser les particules de xénon les amène à aller où vous le souhaitez. Alors que les atomes de xénon s’ionisent facilement et sont suffisamment lourds pour générer une poussée, le gaz est rare et cher, sans parler de la difficulté à stocker.

Grâce aux nouvelles recherches, nous pourrions bientôt avoir un remplaçant. Entre dans iode.

La société de technologie spatiale a maintenant effectué une opération complète en orbite d’un satellite alimenté à l’iode Croyez-moiLa technologie promet de conduire à des systèmes de propulsion par satellite toujours plus efficaces et abordables.

Le système de propulsion électrique libère de l’iode dans une chambre à vide. (Croyez-moi)

« L’iode est beaucoup plus abondant et moins cher que le xénon, et il a l’avantage supplémentaire de pouvoir être stocké non compressé sous forme solide », explique Dmytro Rafalskyi, directeur de la technologie et co-fondateur de ThrustMe.

Alors que les précédents tests au sol de moteurs de propulsion à l’iode étaient prometteurs, leur fonctionnement dans l’espace est le signe le plus clair à ce jour que cela pourrait être l’avenir des petits engins spatiaux – et que notre exploration spatiale peut se poursuivre dans la pratique.

L’équipe a utilisé de l’iode pour propulser le CubeSat de 20 kg (44 lb) avec un moteur appelé NPT30-I2, qui a été lancé le 6 novembre 2020. Les manœuvres ont été effectuées avec succès et il a été démontré que l’iode atteignait une efficacité d’ionisation supérieure à celle du xénon. bien. .

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Outre les avantages dont nous avons déjà parlé, les systèmes à base d’iode peuvent également être construits sous des formes beaucoup plus petites et plus simples que les satellites d’aujourd’hui : contrairement au xénon et à d’autres carburants, l’iode peut être stocké à bord sous sa forme solide avant d’être converti en gaz, il n’y a donc pas besoin de réservoirs.Énorme gaz à haute pression.

« La présentation réussie du NPT30-I2 signifie que nous pouvons passer à la prochaine étape du développement de la propulsion à l’iode », a déclaré Rafalsky.

« Parallèlement à nos tests dans l’espace, nous avons développé de nouvelles solutions qui permettent d’augmenter les performances et avons lancé une vaste campagne de tests d’endurance sur Terre pour repousser encore plus loin les limites de cette nouvelle technologie. »

Conception d’entraînement à l’iode. (Ravalsky et al., Nature, 2021)

Des dizaines de milliers de satellites devraient être lancés en orbite au cours de la prochaine décennie. Il est donc essentiel de trouver des moyens de les rendre aussi efficaces et abordables que possible si nous voulons continuer à explorer et à analyser la Terre et l’univers qui nous entoure.

L’utilisation de l’iode pour rendre les satellites plus chers, plus efficaces et plus compacts présente de multiples avantages potentiels dans la façon dont les constellations de satellites peuvent être déployées et entraînées pour s’éviter et s’en débarrasser lorsqu’elles atteignent la fin de leur vie utile.

Des défis subsistent : l’iode est hautement corrosif, ce qui signifie que la céramique est nécessaire pour protéger les pièces des satellites, et pour le moment, les moteurs à l’iode ne sont pas aussi réactifs que leurs homologues au xénon. Cependant, c’est un grand pas en avant pour la technologie.

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« La publication de ces découvertes historiques est importante non seulement pour ThrustMe, mais aussi pour l’industrie spatiale en général », déclare Ane Aanesland, PDG et co-fondateur de ThrustMe.

« L’examen de nos résultats et leur mise à disposition publique renforcent la confiance de la communauté et contribuent à créer une norme au sein de l’industrie. »

La recherche a été publiée dans tempérer la nature.

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SpaceX et la NASA ont décollé pour lancer la mission d'astronaute Crew-8 vers la Station spatiale internationale le 1er mars.

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SpaceX et la NASA devraient lancer officiellement la prochaine mission d'astronautes vers la Station spatiale internationale (ISS) cette semaine, avec leur équipage de quatre personnes arrivant sur le site de lancement en Floride dimanche 25 février.

La prochaine mission de SpaceX, baptisée Crew-8, lancera quatre astronautes en orbite à bord d'une capsule Dragon Endeavour et d'une fusée Falcon 9 depuis le Pad 39A du Kennedy Space Center de la NASA à Cap Canaveral. Le décollage devrait avoir lieu le 1er mars à 00 h 04 HAE (05 h 04 GMT).

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Pourquoi avons-nous plus que jamais besoin de l’astronomie ?

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Pourquoi avons-nous plus que jamais besoin de l’astronomie ?

On me demande souvent pourquoi je suis passionné par l’astronomie. Sans aucun doute, la réponse courte réside dans les efforts très réussis de la NASA pour faire atterrir des Américains sur la Lune. Mais il y avait aussi autre chose. J'ai grandi dans une petite ville où tout ce que j'avais à faire après le lancement d'une fusée depuis Cap Kennedy était de sortir dans mon jardin pour une vue imprenable sur la lune, Vénus et les étoiles les plus brillantes du ciel de début de soirée.

Cette année, j'ai passé la majeure partie de l'hiver nord-américain sous l'équateur, au Chili et en Argentine ; D'abord lors d'une conférence d'astronomie au Chili, puis lors d'une visite des radiotélescopes au sud de Buenos Aires.

J'ai aussi eu le temps de profiter d'un été sud-américain qui m'a beaucoup fait réfléchir sur le fait que nous vivons sur une planète qui précession (ou change son axe de rotation) lorsqu'elle tourne autour de son étoile d'une manière qui a permis à notre planète d'avoir un climat stable et prévisible sur de longues périodes. Un fait sans doute essentiel à la vie telle que nous la connaissons ici. En conséquence, j’ai réfléchi au rôle que jouent finalement les sciences planétaires et l’astronomie dans notre vie quotidienne.

Les personnes qui vivent dans des régions offrant de superbes vues sur le ciel, comme les déserts du sud-ouest américain, Hawaï, l’Afrique du Sud, l’Australie, le Chili et l’Argentine, sont-elles intrinsèquement plus intéressées par l’astronomie ?

Le désert d'Atacama, au nord du Chili, est un véritable paradis pour l'astronomie, comme très peu de sites terrestres peuvent l'être. Il bénéficie d’un ciel exceptionnellement clair et d’une pollution lumineuse relativement faible. Le Chili et l’Argentine ont également une fenêtre sur l’ensemble de notre Voie lactée, ce qui n’est pas possible depuis l’hémisphère Nord.

Un ciel clair suscite également l’intérêt pour l’astronomie

Estela Pérez, professeur de biochimie et de chimie à l'Université nationale Andres Bello de Santiago, affirme que sa passion pour l'astronomie a été suscitée dans son enfance par le ciel nocturne clair au-dessus des nombreux grands lacs du sud du Chili.

Partout au Chili, même à Santiago, nous sortons de notre maison ou de notre appartement et voyons les étoiles et utilisons des applications téléphoniques pour identifier les étoiles que nous ne connaissons pas, explique Pérez, qui est désormais actif localement dans la sensibilisation du public à l'astronomie. Cependant, malgré le ciel clair local, elle affirme que les astronomes professionnels chiliens ont encore besoin de plus de temps pour utiliser les télescopes internationaux qui fonctionnent dans tout le nord du pays.

Posez les grandes questions

Un dimanche après-midi récent, dans le parc du bicentenaire de Santiago, alors que les gens jouaient au paddle-ball et faisaient courir leurs chiens pour récupérer des balles sans fin, je me suis assis et j'ai regardé notre étoile la plus proche disparaître derrière le mont Manquihue, à proximité. J’ai commencé à m’interroger sur la situation dans son ensemble.

Une fois de plus, j’ai été touché de réaliser qu’il est difficile de comprendre nos courtes vies dans un univers qui existe sur de vastes étendues d’espace et de temps. L’univers reste largement incompréhensible, même pour nos meilleurs physiciens théoriciens.

Ces problèmes astrologiques sont ceux auxquels chacun d’entre nous est confronté quotidiennement. Mais aucune religion ou philosophie ne peut répondre pleinement au mystère de notre existence, encore moins à notre place dans l’univers.

Mais l’astronomie est mondiale.

Même la personne la moins instruite en astronomie lève les yeux vers le ciel nocturne et se rend compte qu’il y a quelque chose au-delà d’elle-même et de cette Terre. Les bousiers, les phoques communs et même les albatros connaissent tous la sphère céleste d'une manière qui reste fascinante et mystifiante.

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Les scientifiques lancent un appel à l'aide pour obtenir des images d'une comète sans queue

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Les scientifiques lancent un appel à l'aide pour obtenir des images d'une comète sans queue

Les astronomes amateurs ont été invités à aider les chercheurs spatiaux en essayant d'attraper une comète avec une queue manquante devant la caméra.

La comète, connue sous le nom de C/2021 S3 PanSTARRS, est située à peu près à la même distance de la Terre que le Soleil et les chercheurs de l'Université de Reading souhaitent obtenir des images de passionnés de l'espace pour faciliter les recherches météorologiques.

Les chercheurs tentent de développer des moyens d’améliorer et de poursuivre l’analyse de la météorologie spatiale.

Une image d'une comète montre ce qui pourrait arriver à la queue de PanSTARRS. Cette personne sur la photo s'appelle Leonard (Université de Reading/Pennsylvanie)

Ces prévisions sont cruciales pour prévenir les dommages causés par les vents solaires, des flux de particules contenant des tempêtes solaires qui peuvent endommager la technologie dans l'espace et sur Terre.

Sarah Watson, chercheuse doctorante à l'Université de Reading, qui a fait appel aux astronomes amateurs, a déclaré : « Ce que nous nous attendons à voir peut sembler quelque peu inhabituel. Lorsque nous parlons de comètes, les gens pensent souvent à une grosse boule brillante suivie d'une queue longue et fine.

« La comète que nous observons pourrait avoir un aspect différent, car sa queue pourrait se briser lorsqu'elle est frappée par le vent solaire. »

Elle a poursuivi : « Nous avons besoin de nombreuses images chronométrées de la comète pour avoir une idée de son voyage à travers notre système solaire.

« C'est une opportunité fantastique pour les astronomes amateurs de sortir leurs télescopes et de capturer un moment cosmique vraiment étonnant et d'apporter une contribution majeure à une science importante. »

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Les images de la comète permettront à l'équipe de recherche d'enregistrer des données sur les conditions locales du vent solaire des éjectas spatiaux.

Si la queue se sépare de la comète ou semble se balancer, l’équipe peut déterminer qu’il y a une augmentation de l’activité du vent solaire à proximité.

La comète est visible dans notre ciel depuis le 14 février et le restera jusqu'à fin mars. La meilleure chance d’attraper la comète sera probablement jusqu’à lundi.

Ce n’est pas visible à l’œil nu.

Les astronomes auront besoin d'un petit télescope qu'ils pourront fixer à un appareil photo ou à un appareil photo doté d'un grand objectif pour photographier la comète, les meilleurs étant envoyés à la British Astronomical Society pour être archivés.

Si vous souhaitez simplement jeter un coup d’œil rapide au C/2021 S3 PanSTARRS, il sera plus facile à repérer dans les semaines à venir car il apparaît plus loin du Soleil et reste plus longtemps au-dessus de l’horizon dans le ciel nocturne.

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