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Les Africains ont découvert des fossiles de dinosaures bien avant que le terme « paléontologie » n’existe.

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Les Africains ont découvert des fossiles de dinosaures bien avant que le terme « paléontologie » n’existe.

Par Julian Benoit, Université du Witwatersrand, Cameron Ben Clarke, Université du Witwatersrand, et Charles Helm, Université Nelson Mandela de Johannesburg, 7 janvier (The Conversation) La découverte des premiers os de dinosaures est généralement attribuée aux maîtres britanniques pour leurs découvertes entre les XVIIe et XIXe siècles en Angleterre. Robert Plaut, naturaliste anglais, fut le premier à décrire la grandeur des dinosaures, dans son livre de 1676, The Natural History of Oxfordshire.

Au cours des deux siècles suivants, la paléontologie des dinosaures sera dominée par plusieurs naturalistes britanniques.

Mais notre étude montre que l’histoire de la paléontologie remonte bien plus loin dans le passé. Nous présentons la preuve que le premier os de dinosaure pourrait avoir été découvert en Afrique 500 ans avant la conspiration Plott.

Nous sommes une équipe de scientifiques étudiant les fossiles en Afrique du Sud. En examinant la littérature archéologique, historique et paléontologique publiée et inédite, nous avons découvert que les fossiles suscitent un intérêt en Afrique depuis aussi longtemps qu’il y a des hommes sur le continent.

Ce n'est pas une surprise. L'humanité est originaire d'Afrique : l'Homo sapiens existe depuis au moins 300 000 ans. Le continent possède une grande diversité d'affleurements rocheux, comme les strates de Kem Kem au Maroc, la dépression du Fayoum en Égypte, la vallée du Rift en Afrique de l'Est et le fleuve Karoo en Afrique du Sud, qui contiennent des fossiles que nos ancêtres ont toujours eu à portée de main. atteindre.

Il était donc peu probable que les Africains aient découvert les fossiles en premier. C'était inévitable.

Souvent, les premiers fossiles de dinosaures que les scientifiques auraient découverts étaient portés à leur attention par des guides locaux. Citons par exemple la découverte des dinosaures géants Gobaria par les Touareg au Niger et Giravatitan par Moira en Tanzanie.

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Notre article passe en revue ce que l’on sait des connaissances indigènes sur les fossiles en Afrique. Nous énumérons des fossiles qui semblent connus depuis longtemps sur de nombreux sites africains et discutons de la manière dont ils ont été utilisés et interprétés par les sociétés africaines avant l'avènement de la paléontologie.

Abri sous roche de Bulahla au Lesotho L'un des points forts de notre article est le site archéologique de Bulahla, un abri sous roche de la fin de l'âge de pierre au Lesotho. Diverses techniques de datation indiquent que le site a été occupé par les peuples Khoisan et Basotho du XIIe au XVIIIe siècle (1100 à 1700 après JC).

Le refuge lui-même est entouré de collines constituées de sédiments compacts déposés sous un désert semblable à un désert il y a environ 180 à 200 millions d'années, lorsque les premiers dinosaures parcouraient la Terre.

Paysage avec des montagnes lointaines.

Cette partie du Lesotho est particulièrement célèbre pour la livraison de Massospondylus carinatus, un dinosaure au long cou et à petite tête mesurant entre 4 et 6 mètres de long.

Les ossements fossilisés de Massospondylus sont abondants dans la région et l'étaient déjà lorsque les hommes occupaient le site au Moyen Âge.

En 1990, les archéologues travaillant à Bulahla ont découvert qu'un os de doigt provenant de Massospondylus, une phalange fossile, avait été transporté dans la grotte. Il n'y a aucun squelette fossile dépassant des parois de la grotte, donc la seule possibilité que ces phalanges soient là est que quelqu'un dans un passé lointain les ait ramassées et transportées dans la grotte. Cette personne peut l'avoir fait par simple curiosité, ou pour en faire un pendentif ou un jouet, ou encore pour l'utiliser dans des rituels de guérison traditionnels.

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Après de fortes pluies, il n'est pas rare que les habitants de la région découvrent les ossements d'espèces disparues qui ont été emportés par les roches mères. Ils les identifient généralement comme appartenant à un monstre ressemblant à un dragon qui dévore des personnes, voire des maisons entières. Au Lesotho, les Basotho appellent le monstre « Kholomolomo », tandis que dans la province du Cap oriental frontalière avec l'Afrique du Sud, les Xhosa l'appellent « Amagonggongko ».

Forme à trois doigts à la surface du rocher.

La date exacte à laquelle les bataillons ont été rassemblés et transportés est malheureusement perdue. Dans l'état actuel des connaissances, le sanctuaire pourrait avoir été occupé à toute époque entre le XIIe et le XVIIIe siècle.

Cela laisse ouverte la possibilité que cet os de dinosaure ait été collecté jusqu'à 500 ans avant la découverte de Robert Plaut.

Premières connaissances sur les créatures disparues La plupart des gens connaissaient les fossiles bien avant l'ère scientifique, aussi loin que puissent remonter les mémoires collectives sociétales. En Algérie, par exemple, on a qualifié certaines empreintes de dinosaures de celles du mythique « oiseau de roche ».

En Amérique du Nord, le peuple Anasazi a créé des peintures rupestres représentant des empreintes de dinosaures entre 1000 et 1200 après JC. Les aborigènes australiens ont identifié les empreintes de dinosaures comme étant celles du légendaire « Emu Man ».

En Amérique du Sud, le célèbre conquistador Hernán Cortés a obtenu le fémur fossile d'un mastodonte des Aztèques en 1519. En Asie, les hindous appellent les ammonites (fossiles marins enroulés) des « shaligrammes » et les adorent depuis longtemps. Depuis 2000 ans.

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Revendiquez le mérite Le fait que les Africains connaissent depuis longtemps l'existence des fossiles ressort clairement du folklore et des archives archéologiques, mais nous avons encore beaucoup à apprendre à leur sujet. Par exemple, contrairement aux habitants d’Europe, des Amériques et d’Asie, les paléontologues africains autochtones semblent avoir rarement utilisé les fossiles en médecine traditionnelle.

Nous ne savons toujours pas s’il s’agit d’un trait culturel véritablement unique partagé par la plupart des cultures africaines ou s’il est dû à nos connaissances incomplètes.

Certains sites fossilifères assez remarquables, tels que les lits de Kem Kem au Maroc et les grottes du berceau de l'humanité de l'UNESCO en Afrique du Sud, n'ont pas encore fourni de preuves solides de savoirs autochtones. C’est regrettable, car les traditions paléontologiques peuvent contribuer à combler le fossé entre les communautés locales et les paléontologues, ce qui peut à son tour contribuer à la préservation de sites patrimoniaux importants.

En explorant la paléontologie indigène de l'Afrique, notre équipe reconstitue des morceaux d'un passé oublié qui font honneur aux communautés locales. Nous espérons que cela inspirera une nouvelle génération de paléontologues locaux à suivre les traces de ces premiers chasseurs de fossiles africains. (Conversation)PYB

(Cette histoire n'a pas été éditée par le personnel de Devdiscourse et est générée automatiquement à partir d'un flux syndiqué.)

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Le rover Perseverance observe la pale de rotor remorquée d'un hélicoptère Ingenuity à la surface de Mars (photos)

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Le rover Perseverance observe la pale de rotor remorquée d'un hélicoptère Ingenuity à la surface de Mars (photos)

La lame était cassée, toujours non forgée, et a été retrouvée sur Mars.

Des passionnés de l'espace examinant des images brutes du rover Perseverance de la NASA ont récemment découvert la pale d'hélicoptère cassée d'Ingenuity gisant dans le sable martien. Ingenuity a été définitivement cloué au sol à la suite de l'accident de perte de pale, un atterrissage difficile survenu à la fin de son vol le 18 janvier.

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L'épaisseur de la croûte de glace révèle la température de l'eau sur les mondes océaniques

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Les astrobiologistes de l'Université Cornell ont mis au point une nouvelle façon de déterminer la température des océans sur des mondes lointains en fonction de l'épaisseur de leurs coquilles de glace, réalisant ainsi efficacement une océanographie depuis l'espace.

Les données disponibles montrant la variation de l'épaisseur de la glace permettent déjà de prédire la partie supérieure de l'océan d'Encelade, l'une des lunes de Saturne, et l'étude orbitale prévue par la NASA sur la croûte glacée d'Europe devrait faire de même pour la lune jovienne, beaucoup plus grande, renforçant ainsi les conclusions de la mission quant à savoir si elle pourrait soutenir la vie. .

Les chercheurs suggèrent qu'un processus appelé « pompage de glace », qu'ils ont observé sous les plates-formes de glace de l'Antarctique, a probablement formé la face inférieure des coquilles glacées d'Europe et d'Encelade, mais doit également être à l'œuvre sur Ganymède et Titan, qui sont de grandes lunes de Jupiter et Saturne. successivement. Ils ont montré que les plages de températures dans lesquelles la glace et les océans interagissent – ​​des régions importantes où des composants de la vie peuvent être échangés – peuvent être calculées en fonction de la pente de la croûte de glace et des changements du point de congélation de l’eau à différentes pressions et salinités.

« Si nous pouvons mesurer le changement d'épaisseur de ces coquilles de glace, nous pourrons obtenir des contraintes de température dans les océans, ce qu'il n'y a pas d'autre moyen de faire sans les percer », a déclaré Brittney Schmidt, professeur adjoint d'astronomie et d'astrophysique. . Sciences de la Terre et de l'atmosphère. « Cela nous donne un autre outil pour essayer de comprendre le fonctionnement de ces océans. La grande question est : les choses y vivent-elles, ou peuvent-elles y vivre ? »

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Avec les membres actuels et anciens du Planetary Habitability and Technology Laboratory, Schmidt a co-écrit le livre « Ice-Ocean Interactions on Ocean Worlds Affecting the Topography of Ice Shells », publié dans la revue Journal de recherche géophysique : Planètes.

En 2019, à l'aide du robot télécommandé Icefin, l'équipe de Schmidt a observé de la glace pompée dans une fissure au fond de la plate-forme de glace de Ross, en Antarctique.

Les chercheurs ont cartographié les plages d'épaisseur, de pression et de salinité possibles de la croûte pour les mondes océaniques avec une gravité variable, et ont conclu que le pompage de glace se produirait dans les scénarios les plus probables, mais pas dans tous les scénarios. Ils ont découvert que les interactions entre la glace et les océans sur Europe pourraient être similaires à celles observées sous la plate-forme de glace de Ross, preuve que ces régions pourraient être parmi les plus semblables à la Terre sur des mondes extraterrestres, a déclaré Justin Lawrence, chercheur invité au Cornell Center. . d'astrophysique et de sciences planétaires et responsable de programme chez Honeybee Robotics.

La sonde Cassini de la NASA a produit suffisamment de données pour prédire la plage de température de l'océan d'Encelade, en fonction de l'inclinaison de sa croûte de glace des pôles à l'équateur : -1 095°C à -1 272°C. Connaître les températures permet de comprendre comment la chaleur circule dans les océans et comment elle se propage, affectant l'habitabilité.

Les chercheurs s'attendent à ce que le pompage de glace soit faible sur Encelade, une petite lune (aussi large que l'Arizona) avec une topographie spectaculaire, tandis que sur Europe plus grande – qui a à peu près la taille de la lune terrestre – ils s'attendent à ce qu'il fonctionne rapidement pour ramollir et aplatir la croûte glacée. . un socle.

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Ce travail montre comment la recherche sur le changement climatique sur Terre peut également bénéficier à la science planétaire, a déclaré Schmidt, c'est pourquoi la NASA a soutenu le développement d'ICEVEN.

« Il existe une relation entre la forme de la croûte de glace et la température de l'océan », a déclaré Schmidt. « C'est une nouvelle façon d'obtenir plus d'informations à partir des mesures de la croûte de glace que nous espérons pouvoir obtenir pour Europe et d'autres mondes. »

La recherche a été soutenue par les futurs chercheurs du programme FIESST (Earth and Space Science and Technology) de la NASA et par la National Science Foundation.

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Les astronomes découvrent un nouveau lien entre l'eau et la formation planétaire

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Les astronomes ont découvert de l'eau dans le disque entourant une jeune étoile où des planètes pourraient se former, révélant un nouveau lien entre l'ingrédient clé de la vie et la formation des planètes.

Jusqu’à présent, les chercheurs n’étaient pas en mesure de cartographier la façon dont l’eau est distribuée dans un disque stable et froid, le type de disque qui offre les meilleures conditions pour que les planètes se forment autour des étoiles.

Les observations, réalisées avec le grand télescope millimétrique/submillimétrique d'Atacama (ALMA), ont révélé au moins trois fois la quantité d'eau trouvée dans tous les océans de la Terre dans le disque interne de la jeune étoile semblable au soleil HL Tauri, située à 450 mètres d'altitude. dans des années. Loin de la Terre dans la constellation du Taureau.

« Je n'aurais jamais imaginé que nous pourrions capturer une image d'océans de vapeur d'eau dans la même région où la planète était susceptible de se former », a déclaré Stefano Facchini, astronome à l'Université de Milan en Italie, qui a dirigé l'étude.

Il a ajouté : « Nos résultats montrent comment la présence d'eau peut affecter l'évolution d'un système planétaire, tout comme cela s'est produit il y a environ 4,5 milliards d'années dans notre système solaire. »

« Il est vraiment remarquable que nous puissions non seulement détecter, mais aussi capturer des images détaillées et résoudre spatialement la vapeur d'eau à une distance de 450 années-lumière de la Terre », a déclaré le co-auteur Leonardo Testi, astronome à l'Université de Bologne en Italie. . nous. »

Les observations réalisées par ALMA, dont l'Observatoire européen austral (ESO) est partenaire, permettent aux astronomes de déterminer la répartition de l'eau dans différentes régions du disque.

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Selon l'étude publiée dans la revue Nature Astronomy, une grande quantité d'eau a été trouvée dans la région où se trouve une lacune connue dans le disque de HL Tauri.

Les chercheurs affirment que cela indique que la vapeur d’eau peut affecter la composition chimique des planètes qui se forment dans ces régions.

« C'est vraiment excitant de voir de première main, sur l'image, des molécules d'eau libérées par des particules de poussière glacée », a déclaré Elizabeth Humphreys, astronome à l'ESO qui a également participé à l'étude.

Les grains de poussière qui composent le disque sont les graines de la formation planétaire, entrant en collision et se collant pour former des objets plus gros.

Les astronomes pensent que lorsqu’il fait suffisamment froid pour que l’eau gèle et se transforme en particules de poussière, les objets se collent mieux les uns aux autres, créant ainsi l’endroit idéal pour la formation des planètes.

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