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Une nouvelle recherche utilise une antenne « parabolique » coaxiale pour rechercher la matière noire

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Une nouvelle recherche utilise une antenne « parabolique » coaxiale pour rechercher la matière noire

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Présentation du design du pain. La structure en forme de « Hershey's Kiss » dirige les signaux potentiels de matière noire vers le détecteur de couleur cuivre sur la gauche. Le détecteur est suffisamment compact pour tenir sur une table. Crédit : Collaboration Pain

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Présentation du design du pain. La structure en forme de « Hershey's Kiss » dirige les signaux potentiels de matière noire vers le détecteur de couleur cuivre sur la gauche. Le détecteur est suffisamment compact pour tenir sur une table. Crédit : Collaboration Pain

L’un des plus grands mystères de la science moderne est la matière noire. Nous savons que la matière noire existe grâce à ses effets sur d’autres objets de l’univers, mais nous n’avons jamais pu la voir directement. Ce n’est pas simple : actuellement, les scientifiques estiment qu’elle constitue environ 85 % de la masse totale de l’univers.

Une nouvelle expérience de collaboration menée par l'Université de Chicago et le Fermi National Accelerator Laboratory, connue sous le nom de Broadband Reflector Experiment for Axion Detection ou BREAD, a publié ses résultats. Premiers résultats À la recherche de la matière noire dans une étude publiée dans Lettres d'examen physique. Bien qu’ils n’aient pas trouvé de matière noire, ils ont réduit les contraintes quant à l’endroit où elle pourrait se trouver et ont démontré une approche unique qui pourrait accélérer la recherche de la matière mystérieuse, avec relativement peu d’espace et de coût.

« Nous sommes très enthousiasmés par ce que nous avons pu faire jusqu'à présent », a déclaré UChicago Assoc. Le professeur David Miller, co-responsable de l'expérience avec Andrew Sonnenschein du Fermilab, qui a initialement développé le concept de l'expérience. « Cette conception présente de nombreux avantages pratiques, et nous avons déjà démontré la meilleure sensibilité à ce jour à cette fréquence de 11-12 GHz. »

« Ce résultat constitue une étape importante pour notre concept, démontrant pour la première fois la puissance de notre approche », a déclaré Stefan Knierk, chercheur postdoctoral au Fermilab et auteur principal de l'étude, qui a dirigé la construction et l'exploitation du détecteur. « C'est formidable de pouvoir réaliser ce type de science créative à l'échelle de la table, où une petite équipe peut tout faire, de la construction de l'expérience à l'analyse des données, tout en ayant un impact énorme sur la physique des particules moderne. »

« Il y a quelque chose »

Lorsque nous regardons autour de l’univers, nous pouvons voir qu’il existe une sorte de matière exerçant suffisamment de gravité pour attirer les étoiles et les galaxies et transmettre la lumière, mais aucun télescope ou instrument n’a été capable de capturer directement la source – d’où le nom de « matière noire ». .»

Cependant, comme personne n’a jamais vu de matière noire, nous ne savons pas exactement à quoi elle ressemble ni même exactement où la chercher. « Nous sommes convaincus qu'il existe quelque chose, mais cela peut prendre de très nombreuses formes », a déclaré Miller.

Les scientifiques ont cartographié plusieurs des options les plus probables en matière de lieux et de formes à rechercher. Généralement, l’approche consiste à construire des détecteurs pour effectuer une recherche très complète d’une zone spécifique (dans ce cas, une gamme de fréquences) afin de l’exclure.

Mais une équipe de scientifiques a découvert une approche différente. Leur conception est « large bande », ce qui signifie qu’ils peuvent rechercher un plus large éventail de possibilités, bien qu’avec une résolution légèrement inférieure.

« Si vous y pensez comme à la radio, la recherche de matière noire revient à régler un cadran pour rechercher une station de radio spécifique, sauf qu'il y a un million de fréquences à vérifier », a déclaré Miller. « Notre approche revient à réaliser une enquête globale auprès de 100 000 stations de radio, plutôt que de quelques-unes seulement. »

Preuve de concept

Le détecteur de pain recherche un sous-ensemble spécifique de probabilités. Il est conçu pour rechercher la matière noire sous la forme de ce que l’on appelle des « axones » ou des « photons noirs » – des particules de très petite masse qui peuvent être converties en photon visible dans de bonnes conditions.

Ainsi, BREAD se compose d’un tube métallique doté d’une surface incurvée qui capture et transmet les photons potentiels à un capteur situé à une extrémité. Tout est suffisamment petit pour tenir dans vos bras, ce qui est inhabituel pour ce type d'expérience. Dans la version complète, BREAD sera installé à l’intérieur de l’aimant pour générer un champ magnétique puissant, augmentant ainsi les chances de transformer les particules de matière noire en photons.

Pour prouver le principe, l’équipe a mené l’expérience sans aimant. La collaboration a fait fonctionner le prototype de l'appareil à l'Université de Chicago pendant environ un mois et analysé les données.

Les scientifiques ont déclaré que les résultats étaient très prometteurs, car ils montraient une très grande sensibilité à la fréquence choisie.

Depuis que les résultats sont parus dans Lettres d'examen physique Accepté, BREAD est déplacé à l'intérieur d'un aimant IRM réutilisé au Laboratoire national d'Argonne et prend plus de données. Son dernier domicile, au Fermi National Accelerator Laboratory, utilisera des aimants plus puissants.

« Ce n'est que la première étape d'une série d'expériences passionnantes que nous prévoyons », a déclaré Sonnenshein. « Nous avons de nombreuses idées pour améliorer la sensibilité de notre recherche d'axions. »

« Il y a encore beaucoup de questions ouvertes en science et une énorme marge de manœuvre pour de nouvelles idées créatives pour répondre à ces questions », a déclaré Miller. « Je pense qu'il s'agit d'un exemple vraiment remarquable de ce type d'idée créative – dans ce cas, des partenariats de collaboration percutants entre la science à plus petite échelle dans les universités et la science plus large dans les laboratoires nationaux. »

L'instrument BREAD a été construit au Fermilab dans le cadre du programme de recherche et développement en détection du laboratoire, puis exploité à l'Université de Chicago, où les données de cette étude ont été collectées. Gabe Hoshino, étudiant diplômé de l'Université de Chicago, a dirigé les opérations du détecteur, aux côtés des étudiants de premier cycle Alex Lapointe et Mira Litman.

Le Laboratoire national d'Argonne possède une installation magnétique qui sera utilisée pour la prochaine phase du programme de physique BREAD. D'autres institutions, notamment le SLAC National Accelerator Laboratory, le Lawrence Livermore National Laboratory, l'Illinois Institute of Technology, le MIT, le Jet Propulsion Laboratory, l'Université de Washington, Caltech et l'Université de l'Illinois à Urbana-Champaign, travaillent avec l'Université de Chicago et Fermilab en recherche et développement pour les futures versions d'Experience.

Plus d'information:
Stefan Knierk et al., Premiers résultats d'une recherche à grande échelle de photons noirs pour la matière noire dans la plage de 44 à 52 μV à l'aide d'une antenne parabolique coaxiale, Lettres d'examen physique (2024). est ce que je: 10.1103/PhysRevLett.132.131004

Informations sur les magazines :
Lettres d'examen physique


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Des chercheurs ont identifié un ichtyosaure qui pourrait être le plus grand reptile marin connu

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Des chercheurs ont identifié un ichtyosaure qui pourrait être le plus grand reptile marin connu

Les paléontologues ont identifié ce qui pourrait être le plus grand reptile marin connu.

Un père et sa fille ont découvert les restes fossilisés d'une énorme mâchoire mesurant plus de deux mètres de long sur une plage du Somerset.

Les os appartiennent aux mâchoires d'une nouvelle espèce d'ichtyosaure massif, un type de reptile marin préhistorique.

Les experts estiment que la créature géante mesurait plus de 25 mètres de long.

Ils pensent que le spécimen pourrait représenter le plus grand reptile marin jamais enregistré.

Lorsque Robbie et moi avons trouvé les deux premières pièces, nous étions très excités parce que nous savions que c'était quelque chose d'important et d'inhabituel.

En mai 2020, Justin et Robbie Reynolds de Braunton, Devon, ont découvert les premiers morceaux d'une deuxième mâchoire alors qu'ils recherchaient des fossiles sur la plage de Blue Anchor.

Ruby, alors âgée de 11 ans, a trouvé le premier morceau de l'os géant avant que les deux hommes ne cherchent ensemble d'autres morceaux.

Réalisant qu'ils avaient découvert quelque chose d'important, ils ont contacté le Dr Dean Lomax, paléontologue à l'Université de Manchester.

Le Dr Lomax a contacté Paul de La Salle, un collectionneur de fossiles expérimenté qui avait trouvé la première mâchoire géante en mai 2016 plus loin sur la côte, à Lilystock.

M. Reynolds a déclaré : « Lorsque Robbie et moi avons trouvé les deux premières pièces, nous étions très excités car nous savions que c'était quelque chose d'important et d'inhabituel.

« Quand j'ai trouvé l'arrière de la mâchoire, j'ai été ravi car c'est l'une des parties distinctives de la première découverte de Paul. »

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Ruby a ajouté : « C'était incroyable de découvrir une partie de cet ichtyosaure géant. Je suis très fière d'avoir joué un rôle dans une découverte scientifique comme celle-ci.

«J'ai été étonné par cette découverte», a déclaré le Dr Lomax. En 2018, mon équipe (dont Paul de La Salle) a étudié et décrit la mâchoire géante de Paul, et nous espérions qu'un jour une autre verrait le jour.

« Ce nouveau spécimen est plus complet, mieux conservé et montre que nous disposons désormais de deux de ces os géants – appelés oblongata – qui ont une forme et une structure uniques.

« Je suis plutôt excité, c'est le moins qu'on puisse dire. »

Il a ajouté : « J’ai été très impressionné que Robbie et Justin aient correctement identifié cette découverte comme une autre énorme mâchoire d’ichtyosaure.

« Ils ont réalisé qu'il correspondait à celui que nous avions décrit en 2018. Je leur ai demandé s'ils souhaitaient rejoindre mon équipe pour étudier et décrire ce fossile, y compris le nommer. »

« Ils ont sauté sur l'occasion. Pour Ruby, en particulier, elle est maintenant une scientifique publiée qui a non seulement découvert, mais a également contribué à nommer une espèce de reptile préhistorique géant.

« Il n'y a probablement pas beaucoup de jeunes de 15 ans qui peuvent dire ça. Peut-être que Mary Anning est en devenir. »

Au fil du temps, l’équipe – y compris le duo père-fille – a trouvé d’autres pièces de la même mâchoire qui s’emboîtent parfaitement, comme un puzzle vieux de plusieurs millions d’années.

La dernière pièce a été découverte en octobre 2022.

Les chercheurs, dirigés par le Dr Lomax, ont révélé que les os de la mâchoire appartenaient à une nouvelle espèce d'ichtyosaure géant qui aurait eu la taille d'une baleine bleue.

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L’équipe a nommé la créature Ichthyotitan severnensis, ce qui signifie lézard poisson géant de Severn.

Datant de la fin du Trias, à l’époque dite rhétique, les ossements ont environ 202 millions d’années.

Des ichtyosaures géants nageaient dans les mers à cette époque, tandis que les dinosaures parcouraient les terres.

Mais les archives rocheuses et fossiles indiquent qu'après l'extinction massive mondiale au Trias supérieur, les ichtyosaures géants ont disparu, ce qui signifie que les os découverts dans l'étude représentent les plus récents de leur espèce.

L'étudiant à la maîtrise Marcelo Perillo, de l'Université de Bonn, en Allemagne, a mené des investigations plus approfondies et a découvert que l'animal était encore en croissance au moment de sa mort.

Il a déclaré : « Beaucoup de choses sur ces géants sont encore entourées de mystère, mais un fossile à la fois, nous pourrons percer leur secret. »

En conclusion des travaux, M. de La Salle a ajouté : « La conviction que ma découverte en 2016 suscitera autant d'intérêt pour ces énormes créatures me remplit de joie.

« Quand j'ai trouvé la première mâchoire, je savais que c'était quelque chose de spécial. En avoir une deuxième qui confirme nos découvertes est incroyable. Je suis tellement heureuse. »

La nouvelle recherche a été publiée dans la revue Plos One.

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Découvrez les secrets de la chimie spatiale

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Les cristaux coulombiens entourés de molécules sont utilisés au Laboratoire Lewandowski pour étudier les réactions astrochimiques. Crédit : Stephen Burroughs/Olivia Krohn et le groupe Lewandowski

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Les cristaux coulombiens entourés de molécules sont utilisés au Laboratoire Lewandowski pour étudier les réactions astrochimiques. Crédit : Stephen Burroughs/Olivia Krohn et le groupe Lewandowski

Même si cela ne semble pas être le cas, l’espace interstellaire entre les étoiles n’est pas du tout vide. Des atomes, des ions, des molécules et bien plus encore existent dans cet environnement éthéré connu sous le nom de milieu interstellaire (ISM). L’ISM fascine les scientifiques depuis des décennies, avec au moins 200 molécules uniques formées dans son environnement froid et basse pression. C'est un sujet qui relie les domaines de la chimie, de la physique et de l'astronomie, car les scientifiques de chaque domaine travaillent pour déterminer les types de réactions chimiques qui s'y produisent.

Passons maintenant à la couverture de l'article Journal de chimie physique AHeather Lewandowski, boursière de la JILA et professeure de physique à l'Université du Colorado à Boulder, et Olivia Krohn, ancienne étudiante diplômée de la JILA, mettent en avant leur travail visant à imiter les conditions ISM à l'aide de cristaux de Coulomb, une structure pseudo-cristalline froide, pour observer les ions et les molécules neutres interagir les uns avec les autres.

Grâce à leurs expériences, les chercheurs ont pu résoudre la dynamique chimique des réactions neutres des ions en utilisant le microrefroidissement laser et la spectrométrie de masse pour contrôler les états quantiques, leur permettant ainsi de simuler avec succès les réactions chimiques ISM. Leurs travaux rapprochent les scientifiques de la réponse à certaines des questions les plus profondes sur l’évolution chimique de l’univers.

Filtrage par énergie

« Ce domaine réfléchit depuis longtemps aux réactions chimiques qui seront les plus importantes pour nous renseigner sur la composition du milieu interstellaire », explique Cron, premier auteur de l'étude.

« Un groupe vraiment important est celui des interactions moléculaires neutres des ions. Et c'est exactement à cela que convient ce dispositif expérimental du groupe Lewandowski, non seulement pour étudier les interactions chimiques neutres des ions, mais également à des températures relativement froides. »

Pour commencer l'expérience, Krohn et d'autres membres du groupe de Levandowski ont chargé un piège à ions dans une chambre à très vide avec différents ions. Les molécules neutres ont été présentées séparément. Même s’ils savaient quels réactifs seraient utilisés dans une expérience chimique de type ISM, les chercheurs n’étaient pas toujours sûrs des produits qui seraient produits. En fonction de leur test, les chercheurs ont utilisé différents types d'ions et de molécules neutres similaires à ceux trouvés dans l'ISM. Cela inclut CCl+ Ions fragmentés de tétrachloroéthylène.

« CCl+ On s’attend à ce qu’il se situe dans différentes régions de l’espace. « Mais personne n'a pu tester efficacement son interaction par le biais d'expériences sur Terre, car c'est très difficile à réaliser », ajoute Krohn. « Il faut le décomposer du tétrachloroéthylène avec un laser ultraviolet. Cela crée toutes sortes de fragments ioniques, pas seulement du CCl. »+« Cela pourrait compliquer les choses. »

Soit en utilisant du calcium, soit du CCl+ Ions Le dispositif expérimental a permis aux chercheurs de filtrer les ions indésirables à l'aide d'une excitation résonante, laissant derrière eux les produits chimiques réactifs.

« Vous pouvez secouer le piège à une fréquence qui correspond au rapport masse/charge d'un ion particulier, ce qui le fait sortir du piège », explique Krohn.

Refroidissement laser pour former des cristaux coulombiens

Après filtration, les chercheurs ont refroidi leurs ions en utilisant un processus appelé refroidissement Doppler. Cette technologie utilise la lumière laser pour réduire le mouvement des atomes ou des ions, les refroidissant efficacement en exploitant l'effet Doppler pour ralentir préférentiellement le mouvement des molécules vers le laser de refroidissement.

Lorsque le refroidissement Doppler a abaissé la température des particules jusqu'à des niveaux millikelvins, les ions se sont organisés en une structure pseudo-cristalline, un cristal coulombien, maintenu en place par des champs électriques à l'intérieur de la chambre à vide. Le cristal coulombien résultant avait une forme ellipsoïde avec des particules plus lourdes reposant dans une coquille à l'extérieur des ions calcium, poussées hors du centre du piège par les particules plus légères en raison des différences dans les rapports masse/charge.

Grâce au piège profond contenant les ions, les cristaux coulombiens peuvent rester piégés pendant des heures, et Krohn et son équipe peuvent les imager dans ce piège. En analysant les images, les chercheurs ont pu identifier et surveiller l’interaction en temps réel, et voir les ions s’organiser en fonction de leurs rapports masse/charge.

L’équipe a également déterminé la dépendance de l’état quantique de l’interaction des ions calcium avec l’oxyde nitrique en affinant les lasers cryogéniques, ce qui a permis de produire des combinaisons relatives spécifiques d’états quantiques pour les ions calcium piégés.

« Ce qui est amusant, c'est qu'il tire parti de l'une des techniques les plus spécifiques de la physique atomique pour examiner les interactions quantiques, ce qui, je pense, constitue un peu plus le cœur de la physique dans les trois domaines : chimie, astronomie et physique. , même si les trois sont ce qu'ils sont toujours impliqués.

Le timing est primordial

Outre la filtration par piège et le refroidissement Doppler, une troisième technique expérimentale a aidé les chercheurs à simuler les interactions ISM : une configuration de spectrométrie de masse à temps de vol (TOF-MS). Dans cette partie de l’expérience, une impulsion à haute tension a accéléré les ions à travers le tube de vol, où ils ont heurté un détecteur à plaque à microcanaux. Les chercheurs ont pu identifier les particules dans le piège en fonction du temps nécessaire aux ions pour atteindre la plaque et de leurs techniques d'imagerie.

« Grâce à cela, nous avons pu réaliser deux études différentes dans lesquelles nous avons pu résoudre les masses adjacentes pour les ions réactifs et produits », ajoute Kron.

Ce troisième bras de l'appareil expérimental de la chimie ISM a encore amélioré la précision, car les chercheurs disposent désormais de plusieurs moyens pour identifier les produits créés dans les réactions de type ISM et leurs masses spécifiques.

Le calcul de la masse des produits potentiels était particulièrement important, car l’équipe était alors en mesure d’échanger les réactifs initiaux avec des isotopes de masses différentes et de voir ce qui se passait.

Comme l'explique Krohn : « Cela nous permet de jouer des tours sympas comme remplacer des atomes d'hydrogène par des atomes de deutérium ou remplacer différents atomes par des isotopes plus lourds. Lorsque nous faisons cela, nous pouvons voir par spectrométrie de masse à temps de vol comment nos produits ont changé, ce qui est le cas. nous donne plus de confiance dans nos connaissances sur la façon d'identifier ce que sont ces produits.

Étant donné que les astrochimistes ont observé plus de molécules contenant du deutérium dans l'ISM que ce que l'on pourrait attendre du rapport atomique deutérium/hydrogène observé, l'échange isotopique dans des expériences comme celle-ci permet aux chercheurs de faire un pas de plus vers la détermination de la raison.

« Je pense que, dans ce cas, cela nous permet d'avoir une bonne détection de ce que nous voyons », explique Krohn. « Cela ouvre plus de portes. »

Plus d'information:
OA Krohn et al., Interactions moléculaires ioniques froides dans l'environnement extrême d'un cristal coulombien, Journal de chimie physique A (2024). est ce que je: 10.1021/acs.jpca.3c07546

Informations sur les magazines :
Journal de chimie physique A


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Rhododendron — Il y a plus dans cette beauté qu'il n'y paraît

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Rhododendron — Il y a plus dans cette beauté qu'il n'y paraît

En avril et mai, les rhododendrons fleurissent et de nombreuses variétés présentent d'énormes fleurs aux couleurs vives en rose, violet et blanc. L’abondance de fleurs parmi les grandes feuilles vertes cireuses peut être époustouflante, et lorsque les pétales tombent par mauvais temps, un verger de rhododendrons peut ressembler à un pays des merveilles pastel.

Mais les rhododendrons, malgré leurs jolies fleurs, provoquent des dégâts environnementaux lorsqu'ils poussent dans des habitats où ils ne devraient pas se trouver.

Leo Whelan (8 ans) et Emilia Whelan (9 ans) avec le militant écologiste irlandais et personnalité médiatique Duncan Stewart aux jardins Powerscourt pour lancer un nouveau sentier de réflexion immersif dans la magnifique promenade des rhododendrons du jardin. Photo de : Dermot Byrne

C'est la beauté des fleurs de rhododendrons au printemps et au début de l'été qui a poussé les chasseurs de plantes de l'époque victorienne à rapporter des spécimens des rives de la mer Noire et d'autres régions d'Asie, notamment des contreforts de l'Himalaya, de Chine et de Malaisie. Jusqu’à un millier d’espèces différentes de rhododendrons poussent à l’état sauvage dans ces régions.

La noblesse terrienne victorienne, déjà désireuse d'apporter des plantes exotiques des nouvelles colonies, était fascinée par les rhododendrons. La tendance a décollé et diverses variétés ont été greffées et plantées dans les jardins et les bois des demeures seigneuriales de Grande-Bretagne et d'Irlande. Les promenades avec les rhododendrons étaient exactement ce qu'il fallait faire, afin que mesdames et messieurs puissent se promener dans un tunnel de rhododendrons au printemps et découvrir la joie de leurs grosses fleurs lumineuses et de leur parfum riche et sucré. Parfois, les rhododendrons étaient simplement plantés dans la forêt de la ferme – certaines variétés, notamment le Rhododendron ponticum, prospéraient à l’ombre partielle et dans un sol acide et étaient donc facilement naturalisées.

Le Rhododendron altaclarense fleurit au sol dans les jardins botaniques nationaux de Kilmaccurragh à Wicklow.  Photo : Dan Linehan
Le Rhododendron altaclarense fleurit au sol dans les jardins botaniques nationaux de Kilmaccurragh à Wicklow. Photo : Dan Linehan
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Les Victoriens avaient une mentalité coloniale, un appétit frivole pour les dernières modes horticoles et peu de compréhension de l’écologie. Ils n’étaient pas enclins à considérer les éventuelles conséquences négatives de ces buissons de rhododendrons disséminés à travers les forêts.

L'une des premières introductions de rhododendrons ici a été réalisée par la famille Herbert à Muckross House Killarney, siège du comte de Kenmare. Cet établissement fut très célèbre et fut visité par la reine Victoria en 1861. On pourrait appeler ces « influenceurs » de l'époque ; Ce qui y était populaire était copié dans les domaines de la noblesse de tout le pays. Des rhododendrons ont été plantés dans les forêts pour leur attrait esthétique, mais aussi pour servir de couvert aux faisans, une autre espèce introduite qui pose des problèmes environnementaux. Les rhododendrons ont prospéré dans le sol acide de la vallée de Killarney et ont rapidement envahi les forêts de chênes des lacs et des pentes.

Dans ces habitats forestiers, dans des conditions naturelles, le sous-sol est rempli de houx, d'aubépines, de prunelliers, de noisetiers et de fusains, sous lesquels pousse un couvert de fleurs sauvages des bois. des bandes de jacinthes des bois ; Superbes anémones des bois à fleurs blanches; L'oseille des bois et la chélidoine jaune brillant – des plantes indigènes qui fleuriraient désormais jusqu'en avril – sont exclues là où les rhododendrons ont pris le dessus.

Les feuilles de rhododendron contiennent une toxine qui aide la plante à empêcher les insectes et les mammifères de manger ses feuilles.  Photo : Dan Linehan
Les feuilles de rhododendron contiennent une toxine qui aide la plante à empêcher les insectes et les mammifères de manger ses feuilles. Photo : Dan Linehan

Les plantes forestières saines abritent généralement une grande diversité de papillons forestiers spécialement adaptés ; papillons spécialisés; Bourdons et abeilles solitaires ; Colonies de fourmis. insectes mineurs de feuilles; Bouclier les bogues. Et des centaines d’autres espèces d’invertébrés. Ceux-ci abritent à leur tour de nombreux oiseaux forestiers, tels que les grimpereaux, les pics épeiche, les bécasses, les parulines et les geais. Les relations entre les nombreuses espèces végétales et animales d’une forêt comme celle-ci ont évolué au fil des milliers d’années et sont aussi finement ajustées que les nombreux éléments interconnectés d’un écosystème fonctionnel.

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Mais lorsque les rhododendrons envahissent, ils harcèlent tous les arbres et arbustes indigènes avec leur croissance vigoureuse, en particulier les grandes feuilles cireuses qui projettent de lourdes ombres et empêchent la plupart des plantes à fleurs qui autrement prospéreraient ici de dominer. Les papillons sont privés des plantes dont ils ont besoin pour produire du nectar et des plantes indigènes dont leurs chenilles ont évolué pour se nourrir. Les papillons de nuit et les syrphes sont également affectés. Les feuilles de rhododendron contiennent une toxine qui aide la plante à empêcher les insectes et les mammifères de manger ses feuilles, et avec l'ombre qu'elle projette, sa domination devient absolue. De cette manière, les rhododendrons sonnent le glas d’innombrables espèces qui, autrement, prospéreraient dans les habitats forestiers indigènes.

Ajoutez à cela ce que les botanistes du Trinity College de Dublin ont découvert Le nectar du rhododendron est toxique pour certaines abeilles irlandaises.

Contient du nectar Toxines grisesCe sont des produits chimiques que ces plantes produisent naturellement pour les aider à éviter d’être mangées par les insectes et les mammifères. Lors d’expériences, les abeilles mellifères sont mortes quelques heures seulement après avoir consommé du nectar de rhododendron. Les abeilles solitaires d’origine deviennent désorientées, voire paralysées, par le poison. Il est intéressant de noter que les espèces locales de bourdons n’ont pas été affectées par les toxines présentes dans le nectar de rhododendron, car elles se sont révélées capables de consommer le nectar sans aucun effet secondaire négatif.

Un autre effet de la croissance dense des rhododendrons est que les plants d’arbres sont incapables de s’établir sous leur forte ombre. La plupart des semis d'arbres ici, comme le chêne, l'aubépine et l'orme, sont bien adaptés aux conditions ombragées des habitats forestiers, mais l'ombre abondante et la litière de feuilles cireuses du rhododendron sont trop intenses pour que ces arbres se reproduisent. Le résultat est que les forêts infestées de rhododendrons sont incapables de se renouveler et qu’il n’y aura pas de prochaine génération d’arbres indigènes.

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L'Irlande possède toujours l'un des pourcentages de couverture forestière les plus faibles d'Europe, les forêts dites indigènes ou semi-naturelles ne couvrant qu'environ 2 % du pays. Seule une petite partie de ce territoire est établie depuis longtemps et presque aucune d'entre elles n'est exempte de surpâturage par les cerfs ou d'invasion de laurier-cerise et de rhododendron.

La rareté des forêts saines constitue ici une blessure environnementale ouverte. Alors que des travaux sont en cours pour éliminer les rhododendrons de certaines zones du parc national de Killarney, des problèmes sont survenus avec les méthodes de gestion. Depuis les années 2000, la mauvaise gestion par l’État de ce désastre environnemental a suscité de nombreuses critiques. Le parc national de Killarney appartient à l'État. Il n'y a donc aucune excuse pour la négligence continue de l'un des derniers refuges de forêt tropicale tempérée à feuilles caduques d'Irlande. D’autres forêts du pays souffrent également des effets des rhododendrons et du surpâturage.

Si vous êtes en déplacement en avril et en mai, pour admirer les rhododendrons et peut-être vous sentir submergé par la générosité des fleurs, rappelez-vous qu'il y a plus dans cette beauté qu'il n'y paraît.

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