janvier 16, 2022

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La mission du télescope spatial James Webb se prépare pour le lancement de la veille de Noël | Télescope spatial James Webb

Les derniers préparatifs sont en cours pour le lancement Télescope spatial James WebbUn observatoire historique construit pour observer à travers l’espace et le temps les premières étoiles et galaxies qui ont illuminé l’univers.

considéré comme Derrière le télescope spatial Hubble de la NASALa mission devrait décoller à 12h20, heure du Royaume-Uni, la veille de Noël à bord d’une fusée Ariane 5 depuis le port spatial européen de Kourou, en Guyane française. Plus de 30 ans de fonctionnement, le télescope s’est engagé dans un parking dans l’espace à un mètre de la Terre.

Environ 100 fois plus puissant que Hubble, l’observatoire de 10 milliards de dollars détectera la faible lueur des étoiles qui ont mis fin à l’âge des ténèbres astronomiques lorsqu’elles sont apparues 100 mètres à 200 millions d’années après le Big Bang il y a 13,8 milliards d’années. Il sondera les atmosphères des planètes autour d’étoiles lointaines, à la recherche de signes de particules telles que le méthane et l’eau qui indiquent des conditions propices à la vie.

« Cela a un potentiel incroyable pour élargir notre connaissance de l’univers », a déclaré le professeur Beth Beller, astronome à l’Université d’Édimbourg qui devrait utiliser Webb pour observer des planètes en dehors du système solaire. « De nombreuses découvertes scientifiques en découleront. »

photo de télescope

Alors que le lancement lui-même sera assez éprouvant pour les nerfs, il faudra attendre le début de l’été avant que l’équipage de la mission puisse se détendre et prendre les données. La taille et la complexité du télescope, ainsi que son orbite, signifient que les six mois suivant le lancement seront cruciaux.

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contrairement à Hubble, qui orbite autour de la Terre, Webb tournera autour du soleil. Sa destination est un point connu sous le nom de deuxième point lagrangien, ou L2. Ici, les forces gravitationnelles permettraient à Webb de maintenir une position avec la Terre et le Soleil pour s’aligner derrière elle. Il faudra un mois à Webb pour atteindre la L2.

Il faudra encore plusieurs mois à Webb pour se révéler et se préparer à au moins cinq ans de fonctionnement. Le télescope doit étaler un écran solaire de la taille d’un court de tennis pour le garder au frais, puis ouvrir 18 hexagones qui forment ensemble son miroir primaire de 6,5 mètres de diamètre. Des inspections et des étalonnages doivent également être effectués pour s’assurer que leurs systèmes et outils fonctionnent correctement.

En cas de problème, tout dépannage doit être effectué en envoyant des commandes depuis le sol. Une mission de réparation du type de celle nécessaire pour corriger la vue erronée de Hubble en 1993 est hors de question pour un télescope quatre fois plus éloigné de la Lune.

Dr Jonathan Gardner, scientifique en chef adjoint du projet pour le Web à Goddard de la NASA Annuler Flight Center Maryland, travaille sur le télescope depuis plus de 20 ans. « Je ne sais pas si je serai terrifié ou excité », a-t-il déclaré à propos du lancement prochain. « Tout devrait fonctionner. »

Des techniciens soulèvent le miroir du télescope spatial James Webb à l’aide d’une grue au Goddard Space Flight Center en 2017. Photo : Laura Betz/AP

La taille du miroir primaire de Webb et la sensibilité de ses détecteurs infrarouges lui permettront de voir certains des objets les plus faibles et les plus éloignés de l’univers. Au fur et à mesure que l’univers s’étend, la lumière des étoiles et des galaxies s’étend au fur et à mesure de son voyage, allongeant sa longueur d’onde et convertissant la lumière visible en infrarouge. la Les choses les plus anciennes Ceux qui se sont formés en premier sont plutôt un « redshift », et ce sont les choses sur lesquelles Webb a été conçu pour garder un œil.

« Les galaxies les plus éloignées sont si éloignées que leur lumière a voyagé pendant la majeure partie de la vie de l’univers pour arriver là où nous sommes maintenant. Cela nous permet d’utiliser le télescope comme une machine à remonter le temps », a déclaré Gardner. à l’époque où l’univers était plus jeune. » Sna, espérant voir les premières galaxies qui se sont formées. »

Travaillant dans l’infrarouge, le télescope peut regarder profondément dans les nuages ​​de poussière où naissent les étoiles pour voir leur formation en action.

Plus d’un quart des projets récompensés regarderont le temps sur Webb planètes extérieures Des mondes étranges en orbite autour d’étoiles en dehors de notre système solaire. Les astronomes ont découvert des milliers de ces planètes, allant de Jupiter géant et chaud aux mondes aquatiques et aux planètes rocheuses semblables à la Terre.

Les scientifiques prévoient de regarder certaines de ces planètes passer devant leurs étoiles mères. À l’aide des spectrographes du télescope, ils peuvent analyser comment la lumière de l’étoile est absorbée par l’atmosphère de la planète, fournissant des indices sur sa composition chimique. « Ce sur quoi Webb se concentre, ce sont les circonstances de la vie », a déclaré Gardner. « Nous avons de petites planètes rocheuses, comme la Terre, Vénus et Mars. Quelles sont leurs températures, à quoi ressemblent leurs atmosphères, y a-t-il une indication qu’il y a de l’eau dans leur atmosphère et quel type de chimie organique se déroule dans ces atmosphères ? »

Mais d’abord, le télescope doit atteindre sa destination et être détecté sans aucun problème. Pour l’instant, cela suffit à occuper de nombreux scientifiques. « Ce sera un vrai juge d’ongles », a déclaré Beller. « Le lancement n’est que le début. »