octobre 3, 2022

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L’astronaute américaine Jessica Watkins observe la lune et Mars

Si vous aviez le choix, iriez-vous plutôt sur la Lune ou sur Mars ?

La question est entièrement théorique pour la plupart d’entre nous, mais pour l’astronaute américaine Jessica Watkins, c’est un peu différent.

« Peu importe lequel vient en premier! » Watkins dit en riant dans une longue interview avec Agence France Presse Depuis son emplacement sur la Station spatiale internationale (ISS).

À l’âge de 34 ans, Watkins a passé de nombreuses années à la NASA et pourrait être l’une des premières femmes à poser le pied sur la lune dans les années à venir, en tant que membre de l’équipe Artemis se préparant pour les prochaines missions lunaires.

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Les missions vers Mars sont suspendues à l’avenir, mais étant donné que les astronautes travaillent souvent dans la cinquantaine, Watkins pourrait avoir une chance.

Elle dit que les deux vont bien.

« Je serais sûrement très heureux de faire partie de l’effort pour aller à la surface d’une autre planète, que ce soit la Lune ou Mars. »

Pendant ce temps, le premier vol spatial de Watkins est entré dans l’histoire : elle est devenue la première femme noire à effectuer un séjour de longue durée sur la Station spatiale internationale, où elle avait déjà passé trois mois en tant que spécialiste de mission, avec trois mois restants.

Les missions Apollo qui ont envoyé des humains sur la Lune étaient composées d’hommes entièrement blancs, et la NASA a cherché au fil des ans à élargir son recrutement d’un groupe de candidats plus diversifié.

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L’agence veut maintenant mettre à la fois les femmes et les personnes de couleur sur la lune.

« Je pense que c’est une étape importante pour l’agence, pour le pays et pour le monde également », a déclaré Watkins. « Jouer, c’est important. C’est vrai que c’est dur d’être ce qu’on ne voit pas. »

La native du Maryland a ajouté qu’elle était « reconnaissante envers tous ceux qui m’ont précédé… les femmes et les astronautes noirs qui m’ont ouvert la voie pour être ici aujourd’hui ».

Né à Gaithersburg dans la banlieue de Washington, Watkins a grandi dans le Colorado avant de se rendre en Californie pour étudier la géologie à l’Université de Stanford.

Pendant son doctorat à l’Université de Californie à Los Angeles, elle a concentré ses recherches en partie sur Mars et a travaillé sur le rover Curiosity de la NASA, qui vient de fêter ses 10 ans sur la planète rouge.

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Watkins a toujours un faible pour Mars. En fait, elle a publié une étude scientifique de la planète pendant son séjour sur la Station spatiale internationale.

« Je me qualifierais certainement de géologue, de scientifique et d’astronaute », dit-elle.

Watkins se souvient du moment où les géologues de l’espace et des planètes ont réalisé que créer la formation de corps célestes tels que des planètes, des lunes et des astéroïdes – serait le travail de sa vie.

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Cela s’est produit lors de l’un de ses premiers cours de géologie, lors d’une conférence sur l’accrétion des planètes, ou lorsque des solides se sont progressivement heurtés pour former des corps plus grands, éventuellement planétaires.

« Je me souviens d’avoir appris ce processus… puis d’avoir réalisé que c’était ce que je voulais faire pour le reste de ma vie et ce que je voulais étudier », se souvient-elle.

« L’idée de pouvoir faire partie d’un effort pour effectuer un travail de terrain à la surface d’un autre corps planétaire est très excitante, et j’ai hâte d’en faire partie. »

Le programme Artemis, successeur d’Apollo, vise à établir lentement une présence humaine permanente sur la Lune. Le but ultime est de créer une base qui sera une station d’opérations avancée pour tous les vols finaux vers Mars.

La première mission sans pilote sous la bannière d’Artemis devrait décoller vers la lune fin août.

Watkins est l’un des 18 astronautes affectés à l’équipe Artemis pour fournir un soutien au sol ou éventuellement prendre son envol.

Officiellement, chaque astronaute actif de la NASA (il y en a actuellement 42) a une chance d’être sélectionné pour participer à un alunissage.

Alors que l’expérience de la mission précédente peut peser sur les options de la NASA pour le personnel du premier vol habité Artemis, la formation universitaire de Watkins augmentera certainement ses chances de sélection.

Être gentil et avoir un esprit d’équipe sain est également essentiel pour les équipes de vol spatial, qui passent de longues périodes confinées dans de petits espaces.

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Watkins dit que ses collègues l’appelaient « simple » et que le temps passé à jouer au rugby lui a appris la valeur du travail d’équipe.

Comment savez-vous être un astronaute?

« Nous avons tous ce sens de l’exploration et le désir de continuer à repousser les limites de ce que les humains peuvent faire. Et je pense que c’est quelque chose qui nous unit », dit-elle.

Watkins dit qu’elle rêvait d’aller dans l’espace quand elle était jeune, et cela reste toujours dans son esprit sans jamais se demander si cela pourrait être vrai.

« N’ayez pas peur de rêver grand », dit-elle. « Vous ne savez jamais quand vos rêves deviendront réalité. »