janvier 24, 2022

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D’anciens organismes unicellulaires pourraient avoir formé des montagnes sur Terre

Au début, il y a eu une explosion. Non pas du feu d’artifice, mais de la vie elle-même – quand il y a deux milliards d’années, c’était « Le grand événement d’oxydation » Cela a conduit à une abondance soudaine d’organismes marins unicellulaires dans les océans. Maintenant, de nouvelles recherches ont révélé que ces minuscules créatures étaient responsables de la création de certaines des chaînes de montagnes les plus puissantes de la Terre, y compris l’Himalaya.

Les résultats suggèrent que « la clé de la formation des montagnes était la vie » elle-même, Selon le géologue John Parnell, de l’Université d’Aberdeen en Ecosse, et chercheur principal de l’étude.

L’étude a été publiée la semaine dernière dans la revue Nature Communications Terre et Environnement Il révèle des informations étonnantes sur la façon dont la géologie de la Terre et la biosphère sont interconnectées – bien plus que nous ne le supposions auparavant.

La formation de montagnes est généralement associée à la collision de plaques tectoniques, lorsque des parties de la croûte terrestre s’affaiblissent. Mais la nouvelle étude a révélé que l’abondance de la vie dans les océans était la clé de ces collisions.

Les chercheurs ont étudié 20 chaînes de montagnes à travers le monde, réparties sur différents continents, notamment l’Himalaya, les montagnes Rocheuses en Amérique du Nord, les Andes en Amérique du Sud, le Svalbard en Norvège et d’autres chaînes de montagnes indonésiennes et japonaises. Ce qu’ils ont trouvé en commun, c’est qu’il y avait une étrange couche de graphite glissant qui semblait avoir une origine biologique.

La recherche a également montré que le graphite était une composante nécessaire du processus de formation des montagnes ; Mais on sait peu de choses sur la manière exacte dont ce processus se produit.

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L’enchaînement des événements s’est déroulé ainsi : lorsqu’il y avait un excès d’oxygène sur Terre, des organismes marins unicellulaires ont commencé à vivre dans les océans, remplaçant les anciennes formes de vie anaérobies. Lorsque ces nouveaux organismes marins sont morts, ils ont coulé au fond de l’océan, y formant une couche de carbone organique. Ces dépôts riches en carbone peuvent être importants – formant finalement du graphite, qui a affaibli la croûte terrestre et, à son tour, la tectonique des plaques nécessaire à la formation des montagnes, ou à la formation des montagnes.

En conséquence, « une grande partie du carbone a été piégée dans le cycle géologique » au cours du Paléozoïque, la plus longue époque géologique de l’histoire de la Terre, il y a environ 2 500 à 1 600 millions d’années. Selon l’étude, ce carbone « a laissé un héritage de la construction des montagnes à travers l’histoire géologique ultérieure ».


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Le graphite est une forme glissante de carbone – vue au crayon aujourd’hui – qui agit comme un « lubrifiant » pour permettre le mouvement tectonique et la fracture de la roche. Cela a conduit à une augmentation de «l’empilement» de la croûte et à un épaississement ultérieur lors de la formation des montagnes.

« Alors que les processus tectoniques sont connus depuis longtemps pour avoir été lubrifiés, nos recherches montrent que c’est l’abondance absolue de carbone dans l’océan qui a joué un rôle important dans l’épaississement de la croûte qui a formé les chaînes de montagnes sur Terre », a noté Parnell.

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Dans ces plaques de croûte faible, c’est-à-dire que les plaques tectoniques ont glissé les unes sur les autres lors de la collision. Au cours de 100 millions d’années, le processus a donné naissance aux grandes chaînes de montagnes que nous connaissons aujourd’hui.

C’est cette période prolongée qui a permis aux chercheurs de déduire le lien. « Une analyse de l’intervalle de temps entre l’enfouissement du carbone organique et la formation indique que les développements de la biomasse élevée et de la tectonique des plaques sont liés. Le carbone supplémentaire a permis une déformation plus facile de la croûte, d’une manière qui a conduit à la construction de ceintures de montagnes. »

De manière significative, l’étude a révélé que ce processus affecte toujours la formation des montagnes, même maintenant. Les chercheurs ont écrit : « L’exceptionnelle biomasse paléolithique s’est reflétée non seulement dans la construction des montagnes au Paléoprotérozoïque, mais aussi dans la construction des montagnes depuis lors.

Les implications de l’étude sont importantes. « [T]Burrell a déclaré que la Terre et sa biosphère sont inextricablement liées d’une manière qui n’était pas comprise auparavant. De plus, les auteurs notent que la demande de graphite trouvé dans la croûte terrestre est élevée pour les technologies vertes.

Le co-auteur Conor Brolly, de l’Université de Glasgow, a déclaré :

En fait, comprendre les liens entre notre passé et notre présent, et entre la vie et le paysage, peut également être essentiel pour percer et préserver les mystères de la Terre. La clé semble être d’humbles petites créatures qui ont joué un grand rôle dans l’histoire de notre monde.

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